Seles stuurt kwetsbare Williams naar huis

In een fascinerend gevecht over drie sets (6-7, 6-2 en 6-3) heeft de Amerikaanse tennisster Monica Seles vandaag in de kwartfinales van de Australian Open haar eerste overwinning behaald op landgenote Venus Williams. De 28-jarige Seles speelt donderdag in de halve eindstrijd tegen de Zwitserse Martina Hingis, die in twee sets (6-2 en 6-3) afrekende met de Italiaanse Adriana Serra Zanetti, nummer 83 van de wereld.

Williams werd in Melbourne gehinderd door een peesontsteking in de linkerknie. Vandaag vroeg de 21-jarige powerhitter op 4-4 in de eerste set een medische time-out aan om zich aan een hamstringblessure te laten behandelen. ,,Op dat moment twijfelde ik of verder zou spelen'', zei Williams. Met een bandage om het rechterbovenbeen sleepte Williams zich naar een tiebreak, die ze met 7-4 won. ,,In de laatste twee sets heb ik ballen van Seles laten lopen, die ik normaal gesproken misschien had teruggebracht. Van mijn knie had ik dit keer geen last. Maar ik heb dit toernooi weinig geluk gehad met mijn gezondheid. Toch verdiende Seles de overwinning, ze benutte haar kansen op de kritieke momenten.''

Nog nooit had Seles de oudste van de Williams-zusjes weten te verslaan. ,,Maar ik heb geen complex overgehouden aan mijn zes nederlagen tegen Venus'', vertelde Seles. ,,Ik probeer altijd positief te blijven.'' Dat optimisme werd niet alleen gestaafd door het indrukwekkende record van Seles, die ondanks een griepvirus op de Australian Open vandaag haar 42ste zege boekte tegenover slechts twee nederlagen. Oppermachtig was Seles in de tweede set door zich met haar dubbelhandige slagen vast te bijten in elke slagenwisseling met Williams, desnoods `keepend' op de baseline met het racket in één hand.

Met uitstekende returns pareerde Seles bovendien de service van Williams, die slechts 35% van de punten op haar tweede opslag incasseerde. De 39 winners van Williams werden gecompenseerd door 49 onnodige fouten. Met veel bravoure werkte Seles bij een 4-3 voorsprong in de derde set een 0-40 achterstand op haar eigen service weg om de partij vervolgens na virtuoze rally's met de wanhopige Williams in haar voordeel te beslissen. Zo werd de Australian Open een treurig toernooi voor de familie Williams. Serena Williams trok zich met een enkelblessure terug, zus Venus kon zich ook op basis van wilskracht niet redden in haar duel met Seles. ,,Ik heb nooit succes gehad in Australië'', mijmerde Venus Williams. ,,Nu hoop ik mijn nachtmerrie op Roland Garros te beëindigen.''

Marat Safin kondigde in september 2000 het einde van een tijdperk aan door Pete Sampras in de finale van de US Open te vernederen. De 30-jarige Amerikaan maakte gisteren in de vierde ronde wederom een knieval voor de imposante vertegenwoordiger van de nieuwe generatie. In vier sets (6-2, 6-4, 6-7 en 7-6) bereikte de 22-jarige Rus de kwartfinales, waarin hij morgen de Zuid-Afrikaan Wayne Ferreira treft. In de bloedstollende tiebreak van de vierde set toonde Safin zijn grote talent door Sampras op zijn tweede matchpoint met een onmogelijk lijkende forehandpassing te verrassen: 10-8.