Rios lacht om vrouwentoernooi

Een ,,grap'' noemde Marcelo Rios de gebrekkige weerstand voor de toptennissters op de Australian Open. Jennifer Capriati noemde de uitlatingen ,,dom en belachelijk''. Maar de feiten spreken in zijn voordeel.

Ook de tennisvrouwen zijn op de Australian Open gevorderd tot de kwartfinales, maar voor de topspeelsters moet het toernooi nog beginnen. Zo armoedig is het niveau achter de top-10 in het vrouwencircuit dat de vedetten het zich kunnen permitteren slaapwandelend dan wel geblesseerd hun partijen af te werken. Gênant is de gebrekkige weerstand voor Martina Hingis, die in vier ronden slechts drieënhalf uur op de baan hoefde te staan om welgeteld negen games te verliezen. ,,De vrouwen winnen net zo lang met 6-0 en 6-1 tot ze in de kwartfinales staan'', constateerde Marcelo Rios. ,,Ik vind het lachwekkend. Bij de mannen is dat onmogelijk.''

De feiten spreken in zijn voordeel. Zelfs de als vijftiende geplaatste Amanda Coetzer werd gisteren door Hingis met één game afgescheept in een karikatuur van een tenniswedstrijd. Vandaag bleek de als twaalfde geplaatste Elena Dementieva niet in staat om de zes plaatsen hoger gerangschikte Justine Henin meer dan twee games (6-0 en 6-2) afhandig te maken. Venus Williams leverde drie games in bij Magdalena Maleeva. Daarvoor had de 21-jarige Amerikaanse 48 minuten nodig. Ter vergelijking: alleen al de tweede set tussen Björkman en Henman in de vierde ronde bij de mannen duurde 54 minuten. ,,De talloze verrassingen in het mannentoernooi bewijzen hoe sterk het niveau bij ons in de breedte is'', sprak Rios.

Zijn landgenoot Gonzalez moest zich als nummer 160 van de wereldranglijst eerst door de kwalificaties worstelen alvorens pas in de vierde ronde te sneuvelen. ,,En Hingis tikt een Duits meisje, dat rond de veertigste plaats staat, met nul en één van de baan'', schamperde Rios. Hingis wierp de Chileense baltovenaar onmiddellijk de handschoen toe. ,,Als ik een keer tegen hem speel, zal hij van mening veranderen'', zei de Zwitserse. ,,Ik train regelmatig met mannen en dan hoor ik opmerkingen als `wauw, vrouwen kunnen echt hard slaan'. Kafelnikov heeft op de US Open eens met Venus Williams getraind en ook hij was onder de indruk van haar power.''

Maar alleen bij de vrouwen is het mogelijk dat Williams ondanks een peesontsteking in haar linkerknie de kwartfinales op de Australian Open bereikt. Zoals het bij de mannen uitgesloten zou zijn dat titelverdedigster Jennifer Capriati met twee gekwetste heupen ongestraft naar de laatste acht kan strompelen. Andre Agassi meldde zich met een polsblessure af in de wetenschap dat hij vanwege de sterke oppositie bij de mannen niet eens de eerste ronde zou overleven. Een zieke Hewitt verloor van een modale Spaanse speler, een fysiek kwetsbare Capriati wordt pas in de kwartfinales door het Franse krachtmens Amelie Mauresmo serieus op de proef gesteld. Capriati wordt letterlijk door rollen tape bij elkaar gehouden, maar de Italiaanse Rita Grande liet haar vandaag in twee sets ontsnappen.

Dat treurspel met een voorspelbare afloop Grande miste in de tiebreak op setpoint voor open doel en sloeg op het vierde matchpoint voor Capriati op 10-9 een dubbele fout gaf een haarfijn beeld van de krachtsverhoudingen in het vrouwentennis. Desondanks snoerde de 25-jarige Amerikaanse Rios hardhandig de mond. ,,Het is soms beter domheid onbeantwoord te laten'', zei Capriati. ,,Mijn partij tegen Grande heeft bewezen dat de uitspraken van Rios niet alleen dom en belachelijk zijn, maar vooral onjuist. Het publiek heeft toch genoten van ons gevecht? Wij vrouwen kennen de waarheid over ons circuit. Daarom moeten we ons niet druk maken om de absurde kritiek van Rios.''

Rios toonde zich vandaag niet onder de indruk van de scherpe verwijten uit het vrouwenkamp. Na zijn triomf op Nicolas Lapentti vertelde Rios dat iedereen in de kleedkamer bij de mannen het roerend met hem eens was geweest. ,,Capriati mag roepen wat ze wil. Maar Coetzer staat vlak buiten de top-tien en wint een game van Hingis. Het is belachelijk wat in het vrouwentennis mogelijk is. De vrouwen hebben mijn kritiek blijkbaar verkeerd begrepen. Ik beweer niet mannen beter zijn. Ik vind dat de topspeelsters veel te gemakkelijk in de kwartfinales komen, dat blijkt toch uit de resultaten van dit toernooi?''

Vier jaar geleden veronderstelden de Amerikaanse zusjes Williams dat ze zich konden meten met een mannelijke tennisser, die rond de 200ste plaats op de wereldranglijst stond. Uitgerekend de Duitse levensgenieter Karsten Braasch bewees het tegendeel in twee oefensetjes met de vaandeldragers van de girl power. Braasch rolde nog een zwaar sjekkie, dronk een pils en sloeg Serena met 6-2 en Venus met 6-1 de baan af. Het cynische advies van Rios: ,,Zeg tegen Venus Williams dat ze Braasch nog een keer moet uitdagen. Hij speelt nu wat beter dan vier jaar geleden. Venus zal het dan ook iets moeilijker krijgen. Misschien wordt het wel 6-0.''

Rios had nog een stap verder kunnen gaan. Met welk recht ontvangen de vrouwen buiten de top-10 op de Australian Open een gelijk prijzengeld als de mannen, terwijl ze kortere partijen spelen en een veel slappere competitie bieden? Uiteraard staan Hingis, de Amerikaanse zusjes Williams, hun landgenoten Davenport, Capriati en Seles en de Belgische tieners Clijsters en Henin garant voor toptennis en amusement. Maar de Australian Open bewijst ook dat het deelnemersveld bij de vrouwen moeiteloos kan worden uitgedund tot 32 speelsters, de rest dient slechts ter opvulling.