ABORT, RETRY, FAIL

De voorlaatste taak van de NASA-ruimtesonde Galileo is donderdag geëindigd in een anticlimax. In plaats van opnamen te maken van zelden onderzochte gebieden van de Jupiter-maan Io, schakelde hij zijn boordcomputer op standby. De elektromagnetische straling van de grote planeet heeft waarschijnlijk een geheugenfout veroorzaakt. Ook in drie eerdere vluchten langs Io ging de Galileo-computer hierdoor op stand-by. Het Jet Propulsion Laboratory doet nu pogingen om de computer weer aan de praat te krijgen, voor Galileo de omgeving van de maan zondag verlaat om zich op te maken voor zijn geplande crash op Jupiter in september 2003.

De sonde vliegt nu langs Io om vaart te krijgen voor zijn laatste reis naar Jupiter. Afgelopen donderdag naderde hij Io dichter dan ooit: tot op 102 kilometer hoogte. Bovendien was de positie van het toestel ten opzichte van de maan erg gunstig. Dat zou een unieke kans hebben geboden om gebieden van Io te verkennen die alleen Voyager, een collega van Galileo, nog goed heeft waargenomen in 1979. Ook wilde de NASA data verzamelen van een vulkaan op Io die deze zomer plotseling actief werd. Als Galileo's computer weer aan gaat, zal hij nog opnamen maken van Amalthea, een kleine maan van Jupiter.