Numico schikt zaak in VS met 1 miljoen dollar

Voedingsbedrijf Numico is met justitie in de Amerikaanse staat Florida een schikking overeengekomen van een miljoen dollar (1,13 miljoen euro) om een rechtszaak te voorkomen. Vorig jaar wees justitieel onderzoek van het openbaar ministerie in Florida uit dat de winkels van GNC, een dochteronderneming van Numico, potjes vitamines verkochten waarvan de uiterste verkoopdatum was verstreken.

Numico heeft vanochtend bevestigd dat de schikking onlangs is overeengekomen. Justitie in Florida zou uiterlijk vanavond met mededelingen over de schikking naar buiten komen. Eerder liet hulpofficier Lisa Raleigh weten dat er al maanden met Numico werd onderhandeld over een afkoopsom.

Bij een vooronderzoek van justitie in Florida werden in augustus vorig jaar in zes winkels van GNC tientallen potjes aangetroffen waarvan de inhoud verouderd zou zijn. Numico heeft steeds gesteld dat vitamines nauwelijks kunnen bederven. Hooguit zou de werking van de pillen na het verstrijken van de uiterste verkoopdatum iets minder krachtig worden, stelde de fabrikant van babyvoeding en voedingsupplementen.

,,Met de schikking geven we niet toe dat de beschuldiging juist was'', zegt een woordvoerder van Numico. De onderneming wilde volgens hem van de kwestie af, omdat de advocatenkosten in een waarschijnlijk jaren slepende rechtszaak hoger zouden uitpakken dan het schikkingsbedrag.

Numico verwerpt overigens de beschuldiging van justitie in Florida. ,,Het is in de VS niet verplicht de uiterste verkoopdatum op potjes te vermelden. Wij en een aantal andere fabrikanten doen het vrijwillig, als service. Bovendien kunnen klanten van GNC de aanschafprijs altijd vergoed krijgen als ze ontevreden zijn over de kwaliteit van een artikel.''

Numico vindt dat justitie in Florida een spelletje heeft gespeeld. ,,Het valt op dat vooral buitenlandse ondernemingen het slachtoffer zijn van dit soort justitieel onderzoek'', aldus de woordvoerder. ,,Dit komt veel voor. Het is blijkbaar voor justitie een mooie manier om geld te verdienen.''

Justitie in Florida baseerde haar voornemen om een rechtszaak te beginnen op de Deceptive and Unfair Trade Practices Act. De beschuldiging was dat Numico een belofte van versheid niet nakomt. Elke overtreding zou Numico een boete opleveren van maximaal 10.000 dollar (11.300 euro) per potje waarvan de verkoopdatum was verstreken.

GNC werd in 1999 overgenomen door Numico, omdat het bedrijf wilde uitbreiden in een toen veelbelovende markt. GNC is met 4.100 winkeltjes de grootste verkoper van voedingsupplementen in de VS. Een jaar later werd ook Rexall Sundown overgenomen. De koers van Numico halveerde sinds afgelopen zomer na problemen in het management van beide bedrijven en tegenvallende verkopen.