M&S kan nog beter

Toen topman Luc Vandevelde van Marks & Spencer (M&S) in februari 2000 aantrad, beloofde hij af te treden als er binnen twee jaar geen tekenen van herstel zouden zijn. Het ziet er niet naar uit dat hij zijn belofte moet nakomen.

De grootste Britse detailhandelsketen heeft bekendgemaakt dat de omzet van de warenhuizen rondom de recente feestdagen met 10,4 procent is gestegen. M&S geeft geen specificatie van dat cijfer, maar zakenbank Société Générale schat dat de kledingverkoop met minstens 11 procent omhoog is geschoten. Daarmee heeft M&S in deze sector beter gepresteerd dan concurrenten als Next, Debenham's en Arcadia.

De omzet in levensmiddelen steeg 5,2 procent, een evenaring of verbetering van de prestaties van Sainsbury en Tesco, waar de omzetgroei in de non-foodsector groter was dan die in de levensmiddelen. Bovendien werd er vóór de kerst weinig kleding afgeprijsd en ging er een kwart minder in de januari-uitverkoop dan vorig jaar. Dat verleent enige geloofwaardigheid aan speculaties dat de brutowinstmarges met 3 tot 4 procent gestegen kunnen zijn. Analisten verhogen inmiddels hun winstverwachtingen.

Alles bij elkaar lijkt het erop dat het besluit van M&S om zich te concentreren op zijn Britse klanten van middelbare leeftijd goed is uitgepakt. De grote vraag is nu of dit goede nieuws al is verdisconteerd in de koers. Die verdubbelde het afgelopen jaar, waardoor M&S het best presterende aandeel van de FTSE 100 werd. Het fonds wordt tegenwoordig verhandeld tegen een koers-winstverhouding van bijna 18 voor 2003, aldus Deutsche Bank, terwijl dat cijfer bij Pinault-Printemps-Redoute, Europa's grootste detailhandelsconcern in de non-foodsector, op 13,5 staat en bij de Britse concurrent Debenham's op 11.

Maar het herstel van het concern, waarvoor een aantal jaren is uitgetrokken, is nog maar net begonnen. Op dit moment liggen de marges op kleding onder de 5 procent, terwijl de beste bedrijven in deze sector tweecijferige marges kennen. M&S is aan het afslanken, rationaliseert zijn operationele activiteiten en stimuleert zijn verkoop. Als het zijn marges tot 8 procent kan opkrikken, zit er een grote winstgroei in. De koers kan waarschijnlijk nog verder omhoog.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld