Goedmoedige lobbes

In menig huiskamer zal een traan zijn weggepinkt toen hij die avond plotseling ten tonele verscheen en schokschouderend het olympisch vuur in Atlanta ontstak. Een siddering ging door het stadion. Liefdevol en met veel gevoel voor dramatiek sloot Amerika zijn grootste sportheld in de armen, ten overstaan van de rest van de wereld. Muhammad Ali kwam thuis.

Bijna zes jaar geleden is het alweer, maar de beelden beklijven. Daar stond hij dan, gehuld in het wit: de grootste bokser aller tijden, een man van mythische proporties, idool van miljoenen mensen. Een man die zoveel klappen had moeten incasseren dat hij nu, 54 jaar oud nog maar, zichtbaar gebukt ging onder de gevolgen van de ziekte van Parkinson.

Zestig jaar is Ali vandaag geworden en ter gelegenheid daarvan zendt RTL5 vanavond de twee uur durende documentaire Muhammad Ali: Through the Eyes of the World uit. Het is een even fraai als indringend portret, aan de hand van persoonlijke getuigenissen en historische beelden, van een jongeman in wiens loopbaan de grillige geschiedenis (jaren zestig en zeventig) van de Verenigde Staten besloten ligt.

Nieuwe gezichtspunten bevat de documentaire niet, maar dat kan ook bijna niet. Geen leven immers dat zo uitputtend beschreven is als dat van Cassius Marcellus Clay uit Louisville, Kentucky. Nog vrijwel wekelijks verschijnen boeken, films en video's over de tot de islam bekeerde en praatgrage idealist die zichzelf soms tot vervelens toe uitriep tot The Greatest.

Dat laatste was én is hij zonder twijfel, al maakte hij één bijna fatale fout: te lang bleef hij de ring trouw. Voortgestuwd door een omvangrijk leger volgers en profiteurs, die de wandelende geldmachine net zo lang uitmolken totdat hij bijkans bezweek.

Want ook dat was Muhammad Ali: een goedmoedige lobbes, die eerst optrad als de spreekbuis van zwart Amerika, toen als de marionet van de radicale Nation of Islam en vervolgens als het boegbeeld van de vredesactivisten. Ironisch genoeg verdedigt diezelfde dienstweigeraar vandaag de dag de Amerikaanse oorlog tegen het terrorisme in een pr-spotje.

Muhammad Ali: Through the Eyes of the World. RTL5, 20.30-22.30u.