Doek valt voor musical Cats in Londen

De musical Cats van Andrew Lloyd Webber wordt op zaterdag 11 mei voor het laatst gespeeld in het Londense theater waar de show op de dag af 21 jaar eerder in première ging.

Volgens de producent is besloten er ,,op een hoogtepunt'' mee te stoppen, na bijna 9.000 voorstellingen, maar de stopzetting heeft vooral te maken met de terugloop van het theaterbezoek in Londen. Zaterdagavond moest er, na achttien jaar, ook al een eind worden gemaakt aan de Lloyd Webber-show Starlight Express.

Cats is in Londen de musical die het langst in hetzelfde theater is gespeeld. Starlight Express kwam op de tweede plaats. Van de componist Lloyd Webber blijft nu nog slechts één kassucces op het repertoire staan, The Phantom of the Opera, dat vijftien jaar geleden in première ging en in het theater Her Majesty's nog steeds volle zalen trekt.

Lloyd Webber, die een geschat vermogen van 550 miljoen pond bezit, heeft de opbrengsten van deze voorstellingen geïnvesteerd in The Really Useful Group, een bedrijf dat musicals produceert en theaters exploiteert. Alleen al in Londen bezit het er dertien, waaronder ook bijna alle theaters waarin de musicals van Lloyd Webber worden gespeeld.

Cats, gebaseerd op de kattenverzen van T.S. Eliot, is intussen in Londen al gezien door circa acht miljoen bezoekers. Vorig jaar ging de show ook op Broadway dicht, na achttien jaar. Starlight Express, een musical op rolschaatsen, kon wegens de vele technische effecten tot dusver niet in Nederland worden geënsceneerd. In 1984 moest het interieur van het Victoria Apollo Theatre in Londen speciaal voor Starlight Express opnieuw worden gebouwd.

Na zijn grote hits, waartoe ook Evita en Jesus Christ Superstar behoren, heeft Lloyd Webber de laatste jaren aanzienlijk minder succes geoogst. Zijn musicals Aspects of love (1989), Sunset Boulevard (1993) en Whistle down the wind (1997) werden al na enkele jaren stopgezet, omdat er niet genoeg publiek op afkwam. Zijn meest recente, Beautiful game (2000), met een script van Ben Elton, kwam door de aanhoudende verliezen niet verder dan een jaar. Volgens de wetten van de theaterwereld in Londen en New York moet een musical minstens een jaar worden doorgespeeld om uit de kosten te raken. Aan het maken van winst komt men doorgaans pas na anderhalf à twee jaar toe. Volgens de BBC wijt de Londense theaterwereld de terugloop van de kaartverkoop aan tijdelijke oorzaken: de afschrikkende werking van de mond- en klauwzeercrisis en de vliegangst van Amerikaanse toeristen na 11 september.

Lloyd Webbers volgende productie is een musical over de filmwereld van Bombay, onder de titel Bombay Dreams, op muziek van de Indiase componist A.R. Rehman. Zelf werkt Lloyd Webber intussen aan een nieuwe versie van de in 1975 geflopte musical Jeeves, die hij samen met librettist Alan Ayckbourn baseerde op de figuren van P.G. Wodehouse.