Voor de favoriet is de strijd al voorbij

De nummer één van de wereld, Lleyton Hewitt, werd vandaag al in de eerste ronde van de Australian Open uitgeschakeld. De naweeën van de waterpokken speelden de Australiër te veel parten tegen de onbekende Spanjaard Alberto Martin.

Voor het eerst sinds 1976 werd de plaatsingslijst van de Australian Open aangevoerd door een Australische tennisser, maar al in de eerste ronde kwam een wreed einde aan de Hewitt-mania in Melbourne. Tot vandaag wekte het kamp van Lleyton Hewitt krampachtig de indruk dat de nieuwe nummer één van de wereld bijtijds zou zijn hersteld van de waterpokken, die hem enkele dagen aan bed hadden gekluisterd. Maar in een dramatisch optreden in de Rod Laver Arena tegen de Spaanse baseliner Alberto Martin onderstreepte Hewitt slechts dat alle energie uit zijn lichaam was gevloeid.

In vier sets (1-6, 6-1, 6-4 en 7-6) werd de Australian Open niet alleen beroofd van zijn publiekslieveling, maar raakte het toernooi na het vertrek van de nummers twee (Kuerten) en drie (Agassi) ook de gedoodverfde favoriet kwijt. Al na één set was de tank leeg bij Hewitt, die in de opwindende tiebreak van de vierde set bovendien het slachtoffer werd van nimmer vertoond onsportief gedrag van zijn tegenstander Martin. Toen de grillige partij het kookpunt naderde bij een 5-4 achterstand voor Hewitt vroeg de 23-jarige Spanjaard na een magistraal punt plotseling een medische time-out aan. Volgens de regels is dat op elk moment van de partij toegestaan. Maar op topniveau is het not done je tegenstander op een dergelijke manier uit zijn ritme te halen.

Terwijl Martin drie minuten lang zijn bovenbenen liet masseren door ATP-fysiotherapeut Bill Norris voelde Hewitt zich ernstig benadeeld door de truc van zijn gehaaide opponent. ,,Ook ik liet de fysiotherapeut op de baan komen, maar niet tijdens een game'', zei Hewitt. ,,Zoiets doe je niet. Ik vond het dan ook unfair van Martin om zich tijdens de tiebreak te laten behandelen. Tot 5-4 was er niets aan de hand en plotseling kreeg hij last van kramp. Ik hoop dat de umpires zich zullen buigen over deze absurde regel, want op deze manier gaat elke speler er misbruik van maken. De medische time-out is volgens mij niet bedoeld om je tegenstander uit zijn spel te halen. Nu heb ik drie minuten moeten wachten voor ik in de cruciale fase van de partij kon gaan serveren.''

Martin was zich uiteraard van geen kwaad bewust. ,,Als de regels het toestaan om op elk moment een medische time-out aan te vragen, valt het mij toch niet kwalijk te nemen dat ik daar gebruik van maak?'', repliceerde de nummer 39 van de ATP-ranglijst, die nog nooit een toernooi heeft gewonnen. Bij de Spaanse tennissers leeft mogelijk het gevoel dat Hewitt een koekje van eigen deeg heeft gekregen, want het gedrag van de Australische straatvechter wordt lang niet door al zijn collega's gewaardeerd. Twee jaar geleden ramde Hewitt zich in Melbourne in zijn partij tegen Corretja zelfs bij een 6-0, 6-0 en 5-0 voorsprong nog uitbundig op de borst na een punt. De woedende Corretja heeft het Hewitt nooit vergeven dat hij zo werd vernederd.

Vandaag was de 20-jarige Australiër echter een schim van zichzelf en hij wenste zich dan ook niet te verschuilen achter het wonderlijke incident in de tiebreak. Normaal gesproken tennist Hewitt als een klaterende waterval die al zijn tegenstanders in een krachtige stroom meevoert. Het loopvermogen van het kleine fenomeen is zijn belangrijkste wapen, maar juist zijn benen lieten hem vandaag tegen Martin in de steek. Daardoor was Hewitt telkens een stap te laat en hoefde de degelijke Spanjaard slechts de bal in het spel te houden om de Australiër tot fouten te verleiden. Maar de winnaar van de Masters Cup in Sydney voerde de afgelopen week door zijn ziekte een race tegen de klok die hij onmogelijk kon winnen.

Bewust had Hewitt zich schuil gehouden voor de Australische media en speelde hij zaterdag achter gesloten deuren een oefenpotje tegen de Amerikaan Todd Martin. ,,Wat had ik dan moeten zeggen?'', luidde het rechtvaardige excuus van Hewitt. ,,Dat ik me uitstekend voelde en dat ik me in staat achtte de Australian Open te winnen? Ik ga toch geen shitverhaal afsteken? Dan had ik valse verwachtingen gewekt bij het Australische publiek, want ik voelde me uiteraard miserabel. Door mijn loopvermogen haal ik ballen, waar andere spelers niet bij kunnen. Die wapens werden me door mijn ziekte ontnomen. Ik voelde me vandaag zo slap dat ik me echt door de partij heen heb moeten slepen. Voor een ATP-toernooi zou ik me zonder meer hebben afgemeld.''

Hewitt werd vandaag ook het slachtoffer van zijn eigen succes, want het pas in december beëindigde seizoen heeft voor hem veel te lang geduurd. Tijdens de Masters Cup in Sydney bekroonde Hewitt zijn indrukwekkende opmars op de wereldranglijst. Als de kersverse aanvoerder van de ATP-ranking beleefde de overwerkte Hewitt echter een pijnlijke afgang in de finale van de Davis Cup tegen Frankrijk, waarna hij zich enkele weken later weer meldde voor de Hopman Cup, ter voorbereiding op de Australian Open. De stortvloed aan blessures in Melbourne benadrukt dat de overvolle tenniskalender dringend moet worden aangepast. Wellicht dat het voortijdige vertrek van Hewitt, Kuerten en Agassi op de Australian Open de Internationale Tennis Federatie (ITF) en de Association Tennis Professionals (ATP) tot bezinning dwingt.