Markt mobiele telefoons verzadigd

Staat de mobieletelefoniesector voor een nieuw voorradenprobleem? Als de Kerstverkopen tegenvallen, blijven de door de telecomconcerns bestelde toestellen onverkocht achter op de plank van de detailhandel en zullen de concerns hun nieuwe bestellingen inkrimpen. Dat heeft de bedrijfstak vorig jaar veel ellende bezorgd. Toch lijkt er nu weer iets soortgelijks in de lucht te hangen.

AT&S, een Oostenrijks bedrijf dat printplaatjes maakt voor mobiele telefoons, heeft zojuist gewaarschuwd voor teruglopende bestellingen in december. Detailhandelaren zoals het Amerikaanse RadioShack en het Britse Dixons (niet te verwarren met de Nederlandse naamgenoot) hebben gewaarschuwd voor tegenvallende verkopen van mobiele telefoons in december. En Verizon Wireless, een groot Amerikaans mobieletelefoniebedrijf, heeft een lagere groei van het aantal abonnees gerapporteerd in het vierde kwartaal. De bloei van de mobieletelefoniesector in de Verenigde Staten na de terreuraanslagen van 11 september lijkt weer net zo snel voorbij als zij begonnen is.

Op zichzelf zegt dit alles nog niet zoveel. De gegevens komen grotendeels van een klein aantal Amerikaanse en Britse bedrijven. Ze zijn nog niet definitief en duiden slechts op een probleem, niet op een ramp. Bovendien zorgen seizoenspatronen meestal voor een zwak eerste kwartaal in de sector. Toch moeten beleggers op hun hoede zijn. Hoewel de koersen van mobieletelefoniebedrijven geen goede maand achter de rug hebben, is het grootste deel van de verbazingwekkende winst van oktober en november intact gebleven. Deze waardering biedt geen ruimte voor teleurstellingen.

Er zit ook nog een andere kant aan het verhaal. Veel detailhandelaren zeggen dat de prijzen van mobiele telefoons verrassend goed op peil blijven, ondanks de voorraadproblemen. Het is geen geheim dat telecomconcerns zich in alle bochten wringen om hun beste klanten te behouden, door hippe telefoons gul te subsidiëren. Het is ook bekend dat het omgekeerde geldt voor de aandacht die de concerns schenken aan hun klanten die pre-paid bellen, een markt waarop de marges klein zijn. Het lijkt erop dat deze trend aan vaart wint, met name in de VS. De conclusie kan zijn dat ontwikkelde markten voor mobiele telefonie eerder dan verwacht hun verzadigingspunt bereiken.

Deze ontwikkeling zou de telecomconcerns er niet van weerhouden om geld te verdienen. Ook zou zij geen grote schade toebrengen aan de topproducenten van mobiele toestellen: die vallen steeds meer terug op de verkoop van flitsende accesoires en nieuwe modellen. Maar beleggers in bedrijven die voor de bulkmarkt produceren, en in onderdelenleveranciers zoals AT&S, doen er goed aan hun groeiverwachtingen bij te stellen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld