Autoshow Detroit kent geen recessie

Alsof `9/11' zich niet heeft voorgedaan en er geen recessie is. Op de jaarlijkse autoshow van Detroit gaat het vooral weer over groot en glimmend. En: toeren doe je in een SUV.

Amerikaanse, Europese en Aziatische autofabrikanten die elkaar wanhopig proberen te overtreffen met emotie, tegen de achtergrond van het mistroostige Detroit, in een land dat worstelt met een verzadigde automarkt en een economische recessie. Welkom op de Noord-Amerikaanse Internationale Auto Show 2002.

Het kan haast niet anders dan dat de auto-industrie, die lange productiecycli kent, achter de feiten aanloopt. Weliswaar was 2001 voor Ford, General Motors en Chrysler het op één na beste jaar, bijna iedereen gelooft dat dit jaar de rekening moet worden betaald voor de recente marketingstunts. Toch was op deze beurs van bescheidenheid niets te merken.

Dat alles met een vertraging van een paar jaar doordringt tot de auto-industrie zie je ook aan design. Het meest evident was dit bij DaimlerChrysler, dat een prototype sportwagen presenteerde genaamd Dodge Razor, speciaal bedoeld voor de steppende millenialen de doelgroep jongeren van 18 tot 24. Maar die hebben hun Razor-step allang weer in de kast gezet.

Wie komt er in tijden van oorlog met een van oorsprong militair voertuig, de Hummer, zij het in een baby-versie? Juist, General Motors, de grootste autofabrikant ter wereld. ,,Ik word gekgebeld door dealers in Europa die willen weten wanneer ze hem kunnen krijgen'', zegt Mike DiGiovanni van GM, over de vierkante H2 (één op vijf).

De vermaarde automan Bob Lutz, sinds enkele maanden verantwoordelijk voor GM's nieuwe modellen, reageert geïrriteerd op de vraag of het wel gepast is om nieuwe gasguzzlers (benzineslurpers) op de markt te brengen al was het alleen maar omdat Amerika daarmee afhankelijk blijft van olie uit het Midden-Oosten die een voedingsbodem vormen voor anti-Amerikaans terrorisme.

,,Amerikanen houden nu eenmaal van grote auto's'', zegt Lutz. ,,Het is absurd om ze in een kleine auto te willen proppen. Iemand die dik is dwing je toch ook niet op dieet te gaan?''

Lutz, die van DaimlerChrysler komt, is aangetrokken om de van oudsher weinig avontuurlijke productielijn van GM ,,passie'' te geven. GM's nieuwe auto's, of ze nu Chevrolet, Buick, of Cadillac heten, moeten hebbedingen worden. Maar de getoonde prototypes blinken niet uit in originaliteit. De Chevrolet Bel Air, een cabriolet die de klasse van dat merk uit de jaren vijftig moet oproepen, heeft geen stijl. De Pontiac Solstice, een betaalbare sportwagen die vier maanden geleden nog op de tekentafel lag, is een leuk ding, maar of Amerikanen er voor in de rij zullen staan, zoals bijvoorbeeld voor de VW Beetle, de Audi TT en PT Cruiser is twijfelachtig.

Bij Ford had de grimmige financiële situatie waarin het bedrijf zich bevindt, duidelijk effect op de feeststemming. Eind deze week zal het bedrijf wederom duizenden ontslagen aankondigen om het verliesgevende tij te keren. Topman Bill Ford, vorig jaar gerecruteerd uit de familie, kwam ten overstaan van enkele duizenden werknemers de GT40 onthullen, een model geïnspireerd op de succesvolle racewagen uit de jaren zestig. De muziek zwol aan. Er werd flink op het gaspedaal gedrukt. Het spektakel leek vooral bedoeld om het moreel van de Ford-mensen op te peppen.

Als er al een trend te ontdekken valt in het auto-aanbod van dit jaar, dan is het dat alle fabrikanten, van Honda tot Porsche, een gooi blijven doen naar het meest winstgevende (en milieuvervuilende) deel van de Amerikaanse automarkt: de Sports Utility Vehicle (SUV) ofwel terreinwagen. Bijna alle fabrikanten menen ook dat zij in het verleden eigenlijk aan de wieg stonden van de moderne SUV. Zoals Volvo. Met de XC90, een strakke SUV die zijn wereldprimeur beleefde in Detroit, richt deze Europese divisie van Ford zich voor het eerst op het lucratieve hogere segment van de SUV-markt, in een kennelijke poging mee te liften met het succes van de BMW X-5 en de Lexus RX300 (de kleine SUV van het luxemerk van Toyota).

Chrysler, de noodlijdende tak van DaimlerChrysler, wist een bescheiden hype te creëren rondom zijn prototype Pacifica, een kruising tussen een stationwagon en een SUV. De Chrysler Crossfire, een sportwagen die voor 40 procent uit Mercedes-onderdelen bestaat, dient als voorbeeld.

Is er een markt voor al dat opgepoetste blik? En is niet een plafond bereikt voor de SUV's? Maar zie, marktonderzoekers hebben al uitgevonden dat mensen met een beetje geld het minste merken van een recessie als die niet al bijna is afgelopen en dat na de terreuraanslagen van 11 september een oude recreatievorm terug is van weggeweest: het toeren met de auto. Dat doe je in een SUV.