Soldaten in Afghanistan mailen via Urk

Burgers in het Midden-Oosten die staatscontrole willen ontwijken en militairen in Afghanistan. Een bedrijf in Urk zorgt voor internet via de satelliet.

Een bedrijfje uit Urk gaat op verzoek van de Verenigde Naties internettoegang verzorgen voor de Britse en Franse troepen in Afghanistan en Pakistan. Als die militairen straks e-mailen met het thuisfront doen ze dat via de satellietverbinding van Mach 6, een bedrijf met elf werknemers.

Mach 6, een naam die suggereert dat het bedrijf zes keer sneller is dan het geluid, heeft een aantrekkelijke niche gevonden in de markt voor communicatie. Het bedrijf biedt internettoegang via een satelliet in afgelegen gebieden waar geen of weinig telefoonlijnen aanwezig zijn. Of in gebieden waar de overheid het lokale netwerk controleert en het interessant kan zijn om over een eigen kanaal te beschikken.

De oprichter, Albert Jan Post, kreeg via zijn vroegere werkgever, een bedrijf dat zich toelegde op het fabriceren van satellietschotels voor televisie, van zijn Arabische klanten vaak de vraag of het mogelijk was via de satelliet te internetten. De belangstelling is bovendien gegroeid sinds de aanslagen in Amerika. Veel van de nieuwe klanten wilden niet meer reizen, maar via videoconferences met elkaar vergaderen.

Ook kwam vanuit het Midden-Oosten meer vraag, omdat mensen graag via onafhankelijke kanalen aan hun informatie wilden komen. In veel landen in die regio kunnen de inwoners niet ongestoord surfen, maar kijkt de overheid over de schouder van de surfer via elke muisklik mee.

Na de aanslagen van 11 september in de Verenigde Staten groeit bijvoorbeeld het aantal Saoediërs die onafhankelijke bronnen willen raadplegen. Er zijn in Saoedi-Arabië volgens Visser, de commerciële directeur, ongeveer 500.000 van de 19 miljoen inwoners aangesloten op het internet. Internet is daar traag als gevolg van de staatscontrole. ,,Ik heb mensen om elf uur s'avonds op de tafel zien dansen toen we in Saoedi-Arabië een verbinding tot stand brachten'', vertelt Patrick Visser. ,,Zo blij waren ze dat ze het staatssysteem hadden omzeild.''

In de werkruimte in Urk staan de schotels die internet per satelliet mogelijk maken. Elke klant heeft ook zo'n schotel. Mach 6 let er op dat niet te veel mensen tegelijk van de satelliet gebruik maken waardoor het systeem trager wordt. Volgens Visser ging dat in het verleden bij andere internetbedrijven mis als zij te veel mensen aansloten waardoor ze de belofte van een snelle internetaansluiting niet konden waarmaken. Het bedrijf kan internet aanbieden in Europa, Noord-Afrika, het Midden-Oosten en Rusland. Kosten voor de klant: 6.900 euro voor de benodigde apparatuur – een satellietschotel, kabels en zogeheten routers om te kunnen aansluiten op het netwerk. Per maand betaalt de klant 480 euro voor het abonnement.

Mach 6 verkoopt zijn diensten via lokale contactpersonen die Visser vond via het internet. Het zijn kleine, flexibele technische bedrijfjes die nu voor de helft van hun omzet afhankelijk van Mach 6 zijn. Het netwerk van het bedrijf maakt hen, volgens Visser, zo interessant dat hun grote concurrent, het Amerikaanse Hughes dat zelfs een eigen satelliet in de lucht heeft, contact heeft gezocht en graag wil samenwerken.

Zakendoen in het Midden-Oosten betekent ook kunnen omspringen met gevoeligheden. Eén klant had een internetcafé naast de woning van PLO-leider Yasser Arafat in Gaza. Bij beelden op tv van de bombardementen op het huis van Arafat in Gaza, herkende Albert Jan Post het pand van die klant aan het spandoek `internetcafé' dat er op de gevel hing. Toen hij belde om te vragen hoe het ging, bleek de helft van het café te zijn ingestort. Tot overmaat van ramp moest de beschadigde apparatuur terug naar Urk voor reparatie, omdat de Israëlische tussenpersoon de apparatuur uit angst voor verstopte bommen niet wilde repareren.