`Eric' helpt met goed gemikte waterbommen

De brandweer van New South Wales hoeft maar te knikken en deelstaatpremier Bob Carr tekent vandaag nog een cheque voor een nieuwe Erickson S-64 Aircrane Helitanker. De federale premier, John Howard, overweegt de aanschaf van nog eens een stuk of vier van deze Amerikaanse blushelikopters. Ze kosten 15 miljoen Australische dollar (8,5 miljoen euro) per stuk.

De S-64 Aircrane, waarvan Australië er één bezit, bewijst dezer dagen goede diensten in de buurt van Sydney. Het toestel kan binnen 45 seconden meer dan 9.000 liter water oppompen, en dat met grote nauwkeurigheid op brandhaarden te storten. De deuren van de watertank zijn computergestuurd. Afhankelijk van snelheid en hoogte kan precies worden berekend waar het water neerkomt.

De helitanker die nu bij Sydney wordt gebruikt, is van de deelstaat Victoria, die het toestel in 1998 kocht en `Eric the Water Bomber' doopte. De afgelopen seizoenen wist de helikopter branden te bestrijden met gemiddeld 114.000 liter water per uur. Een helikopter is bovendien wendbaarder dan een blusvliegtuig en kan meestal onder de rookwolken vliegen.

Premier Carr heeft ongetwijfeld de tv-beelden gezien van blije mensen die van het ene op het andere moment het vuur voor hun huis zagen doven na een goed gemikte waterbom van `Eric'. Maar volgens brandweercommandant Phil Koperberg is de Aircrane ,,niet de panacee tegen alle kwaad''. De helikopter is nuttig op het hoogtepunt van een brand, waarna hij snel doorkan naar een volgende vuurzee. Maar branden zijn er niet echt mee te blussen. ,,Een Aircrane is een prachtige machine'', aldus Koperberg in de Sydney Morning Herald, ,,maar het is slechts één stukje van de puzzel van de brandbestrijding.'' New South Wales huurt het toestel voor ruim dertienduizend euro per dag van Victoria. Daarnaast kost het nog eens meer dan zesduizend euro per uur om het te laten vliegen. Op de vraag wat Koperberg dan liever tot zijn beschikking had om branden te bestrijden, antwoordde hij: ,,Regen op bestelling.''