Warmte en wind wakkeren bosbranden in Australië aan

Bosbranden in New South Wales in het zuidoosten van Australië hebben gisteren de stad Sydney bereikt. Een hevige brand in de deelstaat Victoria, vlak bij de hoofdstad Canberra, is inmiddels onder controle.

De weersomstandigheden wakkeren de branden bij Sydney opnieuw aan. Met temperaturen van ruim boven de dertig graden, een luchtvochtigheid van niet meer dan vijf procent en een harde noordwesten wind, heeft de brandweer grote moeite om het vuur onder controle te krijgen.

Sinds de kerstdagen hebben meer dan honderd branden, waarvan de meeste volgens de politie waarschijnlijk zijn aangestoken, al ongeveer 500.000 hectare bos- en landbouwgrond verwoest.

In een poging het vuur buiten de woonwijken te houden zijn brede stroken bos in het noordwesten van de stad, waar de bedreiging het grootst is, gekapt. Het gebied wordt natgehouden, maar volgens de brandweer hebben de kunstmatige barrières het vuur niet overal tegengehouden.

Het gebruik van een speciale blushelikopter, die binnen een minuut 9.000 liter water uit een meer kan pompen en dat water in één keer kan laten vallen, heeft tot nu toe zware schade aan veel bezittingen weten te voorkomen.

De politie is inmiddels op zoek naar een man die in de nieuwjaarsnacht via een mobiele telefoon de brandweer belde om een nieuwe brandhaard te melden. Het vermoeden bestaat dat de man die brand zelf heeft aangestoken. ,,Ik kan geen andere verklaring vinden'', zei brandweercommandant Phil Koperberg gisteren op de vraag of vijf nieuwe brandhaarden wellicht het werk waren van pyromanen. De brandweer in New South Wales krijgt steeds meer hulp uit andere deelstaten van Australië. Uit Nieuw Zeeland zijn verschillende brandweerteams onderweg. Op dit moment zijn ongeveer 10.000 brandweerlieden betrokken bij het bluswerk.