Australië, Frankrijk gelijk in finale van Davis Cup

De tennisploegen van Australië en Frankrijk hebben afgelopen nacht allebei een partij gewonnen in de finale van het toernooi om de Davis Cup. De tussenstand bij de wedstrijd om drie gewonnen partijen is na de eerste speeldag 1-1. De eindstrijd vindt plaats in Melbourne.

Nicolas Escudé bracht de Fransen op een voorsprong van 1-0. Hij bezorgde Lleyton Hewitt, de nummer één van de wereldranglijst, een verrassende nederlaag in vijf sets: 4-6, 6-3, 3-6, 6-3 en 6-4. De Australische routinier Patrick Rafter, die op zijn favoriete grasbaan speelde, versloeg daarna Sebastien Grosjean in drie sets: 6-3, 7-6 en 7-5.

De nederlaag van Hewitt kwam hard aan in het Australische kamp. Hij had eerder dit jaar op Wimbledon weliswaar van Escudé verloren, maar weinig tennis-insiders hadden gedacht dat de Fransman deze prestatie in een vijandige omgeving zou kunnen herhalen. Hewitt verloor de afgelopen drie maanden slechts twee partijen en haalde de titels bij de Open Amerikaanse tenniskampioenschappen in New York en de Masters Cup in Sydney.

Escudé had drieënhalf uur nodig om het verzet van vechtjas Hewitt te breken. Het kwaliteitsverschil tussen beide tennissers was minimaal. Hewitt maakte weliswaar meer punten, maar hij benutte slechts drie van de achttien breakpoints. Escudé, de nummer 27 van de wereldranglijst, was wat dat betreft beter op dreef: hij verzilverde vier van de acht breekpunten die hij kreeg.

Escudé, die in zeven Davis-Cupontmoetingen nog ongeslagen is, maakte 94 punten aan het net. ,,Ik gebruikte dezelfde tactiek als eerder dit jaar op Wimbledon: bij elke kans naar voren gaan om hem onder druk te zetten. Dat was de sleutel van de wedstrijd'', verklaarde de Fransman na afloop van zijn partij tegen publiekslieveling Hewitt.

Rafter maakte de domper voor de meer dan vijftienduizend toeschouwers in Melbourne weer een beetje goed. De 28-jarige Australiër hield het hoofd koel en won met bij vlagen oogstrelend tennis van Grosjean. Het klassieke service-volley-spel van Rafter was de Fransman te machtig.

Ook in deze partij gaven de punten aan het net de doorslag: 70 tegen 22. Rafter had ogenschijnlijk weinig last van de armblessure die zijn deelname aan de finale de afgelopen dagen lange tijd nog onzeker had gemaakt.

De komende nacht spelen beide finalisten het dubbelspel. Morgennacht valt de beslissing in de strijd om de Davis Cup met twee enkelspelen. Hewitt speelt dan tegen Grosjean. Rafter komt tegen Escudé in actie.

Australië was vorig jaar ook finalist in de strijd om de Davis Cup, maar moest toen de overwinning aan Spanje laten.