Touroperators hebben lek nog niet boven

Weinig sectoren hebben meer onder de economische inzinking geleden dan de toeristenindustrie. Onmiddellijk na de terreuraanslagen in de Verenigde Staten hebben bedrijven als Airtours, First Choice, Preussag en Kuoni meer dan de helft van hun marktwaarde verloren. Airtours, dat gisteren over het boekjaar 2001 een operationele winst van 72 miljoen pond – 51 miljoen in 2000 – bekendmaakte, nam vorige maand de NBBS over.

Sinds september hebben de aandelen van de vier grote Europese reisorganisatoren bijna al die verliezen weer goedgemaakt. De vraag naar Europese vakanties is hoger gebleven dan verwacht werd en volgde hetzelfde scenario als na de Golfoorlog van 1991. Nog belangrijker is dat 11 september tussen het zomer- en winterseizoen viel, waardoor reisorganisatoren hun capaciteit nog op tijd konden inkrimpen, in sommige gevallen zelfs met 20 procent.

Een dergelijke discipline is weldadig voor een sector waarin altijd fel gestreden is om marktaandeel; overbezette touroperators hebben het nu eenmaal zwaarder. Maar de bezuinigingen laten ook zien dat de bedrijven met de minste bezittingen en de grootste kostenflexibiliteit het minst lijden onder deze slechte periode. First Choice, het bedrijf dat van de hele sector het beste presteert, heeft geen eigen vliegtuigen. Club Med en Preussag daarentegen zijn de achterblijvers. Club Med heeft eigen toeristendorpen en Preussag zeult nog steeds een vrachtbedrijf en andere industriële divisies met zich mee. Airtours heeft de betaling van hotelreserveringen uitgesteld tot het beter weet hoe het zomerseizoen zal uitvallen. Hopelijk is de daling van 17 procent aan boekingen slechts van tijdelijke aard. Zoals topman Tim Byrne het uitdrukt: de jaarlijkse vakantie gaat gewoon door. Als ze een vakantie boeken, doen ze dat waarschijnlijk bij de grootste reisorganisatie. Dit onderstreept het belang van schaalgrootte. De in moeilijkheden verkerende Duitse dochter FTi van Airtours lijdt volgend jaar vermoedelijk nog steeds verlies. Andere bedrijven kampen op andere markten met soortgelijke problemen, waardoor de winsten volgend jaar pijn zullen lijden, hoe lichtvoetig het management ook is. De sector wordt gemiddeld verhandeld op een niveau van rond de zesmaal de verwachte winst vóór rente en belastingen. Gezien het snelle herstel lijkt dat voorlopig hoog genoeg.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld

    • John Paul Rathbone