Planeet met dampkring ontdekt

Amerikaanse astronomen hebben voor het eerst bij een planeet buiten ons zonnestelsel, een zogeheten exoplaneet, een dampkring waargenomen. De ontdekking markeert het begin van een nieuwe fase in het onderzoek naar exoplaneten, waarvan er nu een kleine tachtig ontdekt zijn.

De op Jupiter lijkende planeet, die HD 209458 genoemd wordt, bevindt zich op een afstand van 150 lichtjaar en draait rond een ster als onze zon. Om de 3,5 dagen draait hij voor die ster langs en neemt een klein beetje van het licht weg.

De waarnemingen aan de exoplaneet zijn gedaan met de Hubble Space Telescope en zijn gisteren door de NASA vrijgegeven. Uit het sterlicht dat op weg naar de aarde de dampkring (atmosfeer) van de planeet passeert, worden, afhankelijk van de aldaar aanwezige gassen, bepaalde kleuren weggefilterd. Het blijkt dat HD 209458 een dichte atmosfeer heeft die in ieder geval sporen van natrium bevat. Waarschijnlijk overheersen waterstof en helium, maar die gassen waren met de Hubble-spectrograaf niet aan te tonen. De temperatuur bedraagt 1100 graden Celsius.

Door ook specifiek naar andere gassen te gaan zoeken hopen de onderzoekers hun zicht op de samenstelling van de dampkring van HD 209458 te verbeteren. Speciale aandacht gaat uit naar dampkringen met kooldioxide, waterdamp, ozon en methaan omdat die gassen duiden op mogelijke aanwezigheid van leven.