`Mensen kopen iets meer huismerken'

Ahold, eigenaar van Albert Heijn, meldde gisteren een robuuste winstgroei over het derde kwartaal. Door de recessie kopen de klanten wel iets minder dure boodschappen en iets meer goedkope huismerken.

Cees van der Hoeven van voedingsleverancier Ahold hoefde gisteren als een van de weinige bestuursvoorzitters van de AEX-fondsen geen winstwaarschuwing af te geven. Over het derde kwartaal steeg de winst (vóór goodwill) met 28 procent tot 333 miljoen euro bij een omzet van 15,5 miljard euro. Ook voor volgend jaar verwacht hij een dubbelcijferige winstgroei.

Gaat de recessie aan Ahold voorbij?

,,In de supermarkten hebben we nauwelijks last van een lagere economische groei. Dat komt omdat we in onze winkels, ook in de Verenigde Staten, geen ijskasten, tv-toestellen en kleding verkopen. In Europa merken we weinig van terughoudendheid bij onze klanten, met uitzondering van misschien Polen en Portugal. Er is een minimale verschuiving van dure boodschappen naar goedkopere huismerken. Vroeger was die beweging bij een economische teruggang veel sterker. Nu besteedt de consument een veel kleiner deel van zijn inkomen aan voeding, waardoor de impact op zijn portemonnee minder is.''

Wanneer kruipt de wereldeconomie weer uit het dal?

,,In Europa hoop ik op verdere renteverlaging en lastenverlaging voor burgers, waardoor het consumentenvertrouwen verbetert. In de VS hangt de situatie meer af van de politieke omstandigheden. Zoals het er nu naar uitziet, komen we in het tweede kwartaal van volgend jaar weer uit het dal.''

Wat betekent dat voor Ahold?

,,We zijn optimistisch. Voor 2002 verwachten we weer een double-digit groei van de winst.''

Albert Heijn voerde de operatie Pitstop uit en de grootste concurrent Laurus zit in problemen. Toch groeide AH in Nederland niet.

,,Albert Heijn doet het prima. AH heeft zijn marktaandeel behouden. Bovendien telden vorig jaar onze winkels bij de Shell-benzinestations mee. Die zijn in de tussentijd gesloten. Als ik hiervoor corrigeer, groeide het marktaandeel van Albert Heijn met 0,3 procent.''

Waar richt u zich de komende vijf jaar op?

,,Foodservice (levering aan restaurants en ziekenhuizen, red.) zal niet veel meer groeien als percentage van de Ahold-omzet. We gaan ons grotendeels concentreren op supermarkten. De groei moet vooral komen van hypermarkten (grote winkels met voeding, maar ook kleding en tv's, red.) en superstores. Superstores zijn kleiner. Daar worden naast levensmiddelen spullen aangeboden als potten, pannen, cd's en video's. Nederland krijgt volgend jaar de eerste superstores. Het aantal weet ik nog niet, maar het zijn er minder dan tien.''

Komt Ahold binnenkort met een overname?

,,Op korte termijn komt er niets groots aan. We zijn niet actief in onderhandeling met een partij.''

Ahold laat een stabiele winstgroei zien. Is het na acht jaren als topman niet tijd om op het hoogtepunt terug te treden?

,,En wat moet ik dan gaan doen? Ik ben pas 54 jaar. Dit is een veel te mooi bedrijf. Nee, het is een superbedrijf.''