Mariniers in de achtertuin van de Talibaan

Bij Kandahar worden voor het eerst sinds het begin van de Afghaanse oorlog op grote schaal Amerikaanse grondtroepen ingezet. Mariniers worden per helikopter naar het gebied overgebracht, vermoedelijk voor de jacht op Bin Laden.

Amerikaanse helikopters zijn vannacht begonnen met het overvliegen van mariniers van amfibische transportschepen naar een vliegveld in de buurt van het Talibaan-bolwerk Kandahar.

Dit betekent de eerste grootschalige inzet van grondtroepen in Afghanistan. In schepen voor de kust van Pakistan bevinden zich meer dan 4.000 mariniers. Ze zijn uitgerust met pantservoertuigen, tanks en artillerie en hebben een `eigen' luchtmacht van onder andere Cobra-gevechtshelikopters en verticaal stijgende Harrier-straaljagers. ,,Binnen twee dagen hebben we meer dan 1.000 mariniers in de achtertuin van de Talibaan'', zei de generaal der mariniers James Mattis aan boord van de USS Peleliu. ,,Dat is een formidabele strijdmacht.''

Er zijn veel redenen te noemen waarom de mariniers nu worden ingezet. ,,Het gaat erom van alle kanten druk uit te oefenen op de Talibaan, met zeer diverse missies'', zei een Amerikaanse defensiefunctionaris in een Amerikaanse krant.

Een van de belangrijkste opdrachten van de leathernecks, zoals de mariniers heten wegens de lederen kraag in hun vroegere uniform, zou het opsporen en uitschakelen kunnen zijn van kopstukken van de Talibaan en terroristen van Osama bin Ladens Al-Qaeda. Het Pentagon gaat ervan uit dat de belangrijkste leiders zich schuil houden in Kandahar en in grotten in de omringende heuvels.

De kans dat geharde Talibaan-eenheden en buitenlandse strijders van Al-Qaeda zich in Kandahar spontaan aan de gewapende Afghaanse oppositie overgeven is er met de dood van honderden krijgsgevangenen die gisteren in Mazar-i-Sharif tegen de Noordelijke Alliantie in opstand zouden zijn gekomen, niet groter op geworden.

Vanuit de lucht zijn deze doelwitten nauwelijks te raken en al helemaal niet zonder burgerslachtoffers te maken. De Amerikaanse minister van Defensie Donald Rumsfeld zei al eerder dat ,,vliegtuigen niet over de grond kruipen.''

De mariniers zijn geoefend in het type `schoonveeg'-operaties, dat ook wel MOUT wordt genoemd: military operation in urban terrain. Hoewel de mariniers hierin grondig zijn getraind, worden deze MOUT-missies algemeen als zeer riskant beschouwd. Tijdens de jaarlijkse Urban Warrior-oefeningen die het Marine Corps in Californië houdt, vallen bij dit soort straatgevechten altijd tientallen `doden'.

Overigens zijn kleinere aantallen speciale eenheden al maanden actief in het zuiden van Afghanistan. In de eerste weken na de aanslagen in de VS werden ze vooral ingezet om het terrein te verkennen en om gevechtsvliegtuigen doelen aan te wijzen.

Maar vorige week bleek dat commando-eenheden ook met terreinwagens door het achterland van de Talibaan rijden en sabotage-acties uitvoeren. Zo hielden commando's een konvooi tankwagens tegen dat vanuit Iran olie naar Kandahar smokkelde. De chauffeurs, die tijdens een nachtelijke pauze een dutje deden, werden ze door commando's met nachtkijkers op hun helm geboeid van hun vrachtwagens weggeleid. Daarop verscheen een opgeroepen helikopter die de trucks in brand schoot. De chauffeurs werden vervolgens vrijgelaten, waarop ze hun verhaal aan westerse journalisten konden doen.

Ook meldde een functionaris van het Pentagon dat een kleine helikopter van het type OH-6 Little Bird vorige week in Afghanistan was beschadigd en was opgehaald door een Hercules transportvliegtuig. Blijkbaar hadden speciale eenheden al minstens één provisorische landingsplaats voor deze vliegtuigen ingericht.

    • Menno Steketee