Bin Laden overal gezien en nergens te vinden

De Noordelijke Alliantie heeft terrein gewonnen, de Verenigde Staten spreken van succes, maar waar is de man waar het hele conflict om begonnen is – Osama bin Laden, de hoofdverdachte van de terreuraanslagen in de VS?

,,Ten oosten van Kandahar'', laat de Japanse krant Yomiuri Shimbun de Pakistaanse inlichtingendienst vertellen. ,,In het district Maruf, ten westen van Kandahar'', meldt de Arabische tv-zender Al-Jazira. ,,In een grot in de provincie Oruzgan'', schrijft de Arabische krant Al-Zaman. Zeker is dat niets zeker is. Osama bin Laden is onvindbaar. Zelfs de Talibaan zeggen het contact met Bin Laden verloren te hebben, maar dat betekent natuurlijk niets. Toen alleen nog met luchtaanvallen werd gedreigd, zei het streng islamitische bewind ,,geen idee'' te hebben waar de terroristenleider zich bevond. Maar toen de eerste bommen uit de lucht vielen, was opeens sprake van ,,geregeld contact''.

Generaal Richard Myers, chefstaf van de Amerikaanse strijdkrachten, heeft twee dagen geleden het vermoeden uitgesproken dat Bin Laden op de vlucht is. ,,Hij verblijft niet langer dan één nacht op dezelfde plek'', zei Myers. En ,,de kans bestaat dat hij Afghanistan probeert te verlaten''. De Iraanse krant Siyasat-e-Ruz denkt te weten waar naar toe: Kashmir. Daar zou hij worden ,,binnengehaald als een held.'' Maar het Pakistaanse dagblad Ummat haalt ,,goed geïnformeerde bronnen aan die weten te vertellen dat Bin Laden en de hele top van de Talibaan ,,met directe ingang'' asiel is aangeboden door Saddam Hussein, de president van Irak.

Amerikaanse commando's hebben wegversperringen opgeworpen. Pakistan heeft de bewaking langs zijn grenzen verscherpt. Luchtruim en waterwegen in de regio worden streng bewaakt. De nieuwste hoogwaarde technologische middelen worden ingezet – gisteren nog een experimentele, verbeterde versie van een onbemand spionagevliegtuig. Maar geen Bin Laden. Hier en daar hebben Amerikaanse militaire functionarissen voorzichtig gesuggereerd dat Bin Laden misschien wel nooit wordt gevonden. ,,Zullen we hem ooit te pakken krijgen'', vraagt Myers zich hardop af. ,,Ik weet het echt niet.''

Toch is de kans dat informatie loskomt over de schuilplaats van Bin Laden flink toegenomen nu de Talibaan op zoveel fronten zijn verslagen en hun manschappen in groten getale overlopen. De gouden tip is misschien wel afkomstig van de man van de straat, een Afghaanse boer die Bin Laden in een konvooi voorbij heeft zien stuiven of een Talibaanse krijgsgevangene die weet waar de terreurgroep Al-Qaeda vergaderd heeft. ,,Die mensen weten wat te vertellen'', zegt Daniel Goure, een inlichtingenexpert van het Lexington Institute, een Amerikaanse denktank in Washington. De Amerikaanse inlichtingendienst staan nu voor de taak een vloedgolf van nieuwe `straatinformatie' te verwerken en de afweging te maken waar het leger op af moet worden gestuurd. ,,We ondernemen geen commandoacties op grond van informatie van ex-Talibaan strijders'', zegt Goure. ,,De meeste acties beginnen met `technische inlichtingen' ''. Dus tóch de spionagevliegtuigen. Maar ,,tips van mensen'', aldus Goure, kunnen een doorbraak betekenen en van wazige foto's sterke aanwijzingen maken.