Kroost Hewlett Packard: geen fusie

De zonen van de oprichters van het computerbedrijf Hewlett Packard hebben zich uitgesproken tegen de fusie met concurrent Compaq. ,,Het conflict is overduidelijk psychologisch.''

De raad van bestuur van Hewlett Packard belegde op 14 juli een vergadering waarin onder andere de voorgestelde fusie met Compaq ter sprake zou komen, de grootste deal ooit in de computerindustrie. Eén bestuurslid liet verstek gaan: Walter Hewlett, de oudste zoon van een van de oprichters van HP. De reden? Hij had een optreden met zijn barokensemble voor de jaarlijkse bijeenkomst van de Bohemian Grove, een aristocratisch herenclubje in Noord-Californië.

,,Hewlett gedraagt zich als een prins die zijn zin niet krijgt'', zegt Joe Astrachan, onderzoeker op het gebied van familiebedrijven van de Kennesaw Universiteit in Georgia. ,,Dat zie je wel vaker bij familieleden die nog altijd een groot deel van de aandelen in handen hebben van een bedrijf dat in hun ogen wordt verkwanseld.''

Walter B. Hewlett (57), die, via de William & Flora Hewlett Foundation van zijn ouders een belang van vijf procent heeft in HP, ging aanvankelijk akkoord met de fusie met Compaq, maar heeft zich inmiddels ontpopt als een van de felste tegenstanders ervan.

Afgelopen vrijdag, een dag nadat de prospectus van de fusie verscheen en nog geen uur nadat hij HP telefonisch op de hoogte had gebracht, deponeerde de eigenzinnige natuurkundig ingenieur, musicoloog en Bach-specialist uit San Francisco een zogenaamde proxy statement bij de Security and Exchange Commission (SEC) waarin hij vier argumenten tegen de fusie noemt. ,,Het gefuseerde bedrijf is slechter af dan HP nu.'' ,,Compaq is niet in staat HP's problemen op te lossen.'' ,,Er is een groot risico dat de integratie van HP en Compaq mislukt.'' En: ,,De HP-aandeelhouder wordt er niet beter van''. Kijk maar naar de koers van HP, die is alleen maar gedaald sinds de bekendmaking van de fusie omdat Wall Street er geen heil in ziet. ,,HP+CPQ =IBM'', concludeert Hewlett, die zich aan de Stanford Universiteit toelegt op het invoeren van klassieke muziekpartituren op de computer.

Hewletts jongere broers en zussen hebben zich inmiddels achter hem geschaard, evenals zijn studievriend David Packard Jr. (61), de nazaat van de andere mede-oprichter van HP, David Packard, die 1,3 procent van de aandelen heeft. Packards drie zussen, die de leiding hebben over de David & Lucille Packard Foundation (met tien miljard dollar vermogen de op drie na grootste charitatieve organisatie in de Verenigde Staten), zien ook geen heil in de fusie.

,,Het verbaast me dat HP niet voor het bekendmaken van de fusie heeft afgesproken met grote aandeelhouders dat zij in elk geval voor stemmen'', zegt Jan Joosten, specialist op het gebied van fusies en overnames bij het New Yorkse advocatenkantoor Hughes Hubbard & Reed. Zo'n voting agreement, dat het management naar Amerikaans recht met maximaal tien aandeelhouders mag afsluiten, voorkomt verrassingen, zoals dit zogeheten proxy fight tussen het management, meer in het bijzonder bestuursvoorzitter Carly Fiorina, die haar lot aan het slagen van de fusie heeft verbonden, en de familie.

Volgens Astrachan is het conflict bij HP tamelijk uniek. Van de vijfhonderd grootste Amerikaanse beursgenoteerde ondernemingen zijn er weliswaar zo'n tweehonderd die te maken hebben met families als grootaandeelhouders, zoals de familie Walton bij Walmart, de familie Woodruff bij Coca-Cola en de familie Ford. ,,Maar de meeste families die aandelen hebben in het publieke bedrijf dat hun voorouders hebben opgericht, roeren zich niet, tenzij het wordt overgenomen en de naam dreigt te verdwijnen'', zegt de onderzoeker.

Er zijn geruchten dat de ,,beta'' Hewlett – die aan niemand interviews geeft – een steeds grotere hekel heeft gekregen aan de 47-jarige ,,alfa'' Fiorina. Volgens hem richt deze al te voortvarende zakenvrouw, afkomstig van Lucent Technologies, het ,,originele, verlichte'' bedrijf dat HP ooit was te gronde. HP, algemeen beschouwd als de grondlegger van Silicon Valley, werd in 1938 opgericht in een schuurtje in Palo Alto met 538 dollar startkapitaal. De aan Stanford afgestudeerde ingenieurs Hewlett & Packard, lokaal bekend als Bill & Dave, lieten al hun werknemers vrij (ze mochten 's nachts werken als ze wilden) en gaven iedereen dezelfde ziektekostenverzekering en pensioenregeling. Bij Hewletts dood begin dit jaar doneerde zijn zoon liefst vierhonderdmiljoen dollar aan diens alma mater, Stanford University, de grootste donatie ooit aan de universiteit.

Walter Hewlett heeft het idee geopperd om HP te laten fuseren met Apple, een bedrijf dat mede is opgericht door Steven Jobs, die ooit als tiener begon bij HP voor een vakantiebaantje. Volgens sommige Wall Street-commentatoren, die de strubbelingen bij HP met nauwelijks verholen leedvermaak gadeslaan, blijkt uit dit voorstel dat Hewlett geen verstand heeft van de industrie, omdat bijna alle producten en diensten van HP draaien op het met Apple incompatibele Windows-besturingssysteem.

,,Het conflict is overduidelijk psychologisch'', meent Astrachan. ,,Walter Hewlett, die nooit zijn vader heeft kunnen volgen of overtreffen, vindt waarschijnlijk dat hij niet is gekend in de besluitvorming. Hij voelt zich gepasseerd. En dat zal hij laten merken ook.''

    • Viktor Frölke