Bloeiperiode cruisen lijkt voorbij

Na tien jaar is de lange bloeiperiode van het cruisen eindelijk voorbij. Dat lijkt althans de omstandigheid die P&O Princess en Royal Caribbean in elkaars armen heeft gedreven.

Sinds 1993 hebben cruisemaatschappijen hun capaciteit met geleend geld steeds verder uitgebouwd, daartoe in verleiding gebracht door de schijnbaar onverzadigbare honger van welgestelde Amerikaanse gepensioneerden naar cruisereizen. Nu heeft een combinatie van overtollige capaciteit, zwakkere aandelenmarkten en angst voor terrorisme ertoe geleid dat de maatschappijen moeite hebben al deze nieuwe schepen te vullen.

Door deze fusie wordt een tweede cruisemaatschappij van wereldformaat in het leven geroepen, want P&O en Royal Caribbean hebben samen ruwweg 40 procent van de Noord-Amerikaanse markt in handen. Daardoor zijn kostenbesparingen mogelijk van zo'n 100 miljoen dollar per jaar. Dat lijkt weinig tegen de achtergrond van de gezamenlijke winst vóór rente en belastingen van 1,4 miljard dollar vorig jaar, maar de schatting is waarschijnlijk aan de voorzichtige kant. De overeenkomst stelt beide concerns ook in staat hun aandacht van de overvolle Verenigde Staten, waar de prijzen het meest onder druk staan, te verleggen naar de minder drukbevaren Middellandse Zee.

Er liggen nog wel wat ijsbergen op de route. Een daarvan is het enorme marktaandeel van de nieuwe combinatie. Maar de Amerikaanse toezichthouder heeft zich van oudsher terughoudend opgesteld als het om de Amerikaanse reismarkt gaat en beschouwt cruisereizen als een sector van ondergeschikt belang. Hoewel de Europese Commissie wellicht een hardere lijn volgt, menen de twee maatschappijen dat de gefuseerde onderneming waarschijnlijk te klein is om commissaris Mario Monti van mededingingszaken te verontrusten. Het enige andere risico betreft een concurrerend bod van een andere cruisemaatschappij. Beide partijen hebben een boete van 62,5 miljoen dollar in de overeenkomst opgenomen om dat te voorkomen. Maar er zijn slechts twee andere cruisemaatschappijen die groot genoeg zijn om zo'n bod uit te brengen. Een daarvan, marktleider Carnival, zou waarschijnlijk op mededingingsbepalingen stuiten. Ook al is het nog wat vroeg, het lijkt erop dat deze fusie kans van slagen heeft.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld

    • Jonathan Ford