Levende muur Hewitt is nu ook wereldkampioen

Lleyton Hewitt heeft gisteren in Sydney het seizoen in stijl afgesloten als officieuze wereldkampioen. De Australiër is de kopman van een nieuwe generatie tennissers.

Lleyton Hewitt heeft op imponerende wijze de macht in het tennis gegrepen. De 20-jarige Australiër schreef afgelopen week geschiedenis door als jongste speler ooit de koppositie op de wereldranglijst te pakken. In Sydney kwam daar gisteren nog eens de winst van de Masters Cup bij. In de finale van het prestigieuze toernooi veegde hij in drie sets zijn generatiegenoot Sébastien Grosjean van de baan: 6-3, 6-3 en 6-4.

Na het laatste punt viel de in het zwart gehulde Hewitt van blijdschap op zijn rug. Hij balde zijn vuisten en joeg een tennisbal de tribunes van het SuperDome in. Met een Australische vlag om zijn schouders hield hij vervolgens in een regen van papiersnippers de Waterford Crystal Trophy omhoog. Zijn Belgische vriendin Kim Clijsters – die het jaar afsloot als nummer vijf van de wereld bij de vrouwen – legde de vreugde-uitbarstingen van Hewitt nauwkeurig vast met een videocamera.

Met het winnen van de Masters Cup behaalde Hewitt zijn zesde toernooizege dit jaar en zijn twaalfde in zijn loopbaan. Hij verdiende in Sydney circa 3,75 miljoen gulden en voerde daarmee zijn verdiensten aan prijzengeld in 2001 op tot 9,25 miljoen gulden. Mark Markson, de bekendste sportmanager in Australië, voorspelt dat Hewitt in de komende vijf jaar goed zal zijn voor circa vijfhonderd miljoen gulden.

Amper twee maanden geleden won Hewitt in New York zijn eerste grandslamtitel door in de finale van de US Open de Amerikaan Pete Sampras in drie sets te kleineren. Afgelopen week bewees Hewitt met overwinningen op Andre Agassi, Patrick Rafter, Juan Carlos Ferrero en Grosjean dat hij op dit moment de beste tennisser ter wereld is. Over tien dagen krijgt hij in Melbourne ook nog eens de kans met Australië voor de tweede keer in zijn loopbaan de Davis Cup te veroveren in de finale tegen Frankrijk.

De gedrongen Hewitt heeft zich met zijn krachttennis in no time naar de top van de wereld weten te slaan. De in Adelaide geboren Hewitt werd in 1998 professional. Zijn eerste jaar sloot hij af als nummer 113 van de wereld, zijn tweede jaar eindigde hij op de 22ste plaats, vorig jaar was hij zevende van de wereld en nu is Hewitt de onbetwiste nummer één.

Hewitt is de kopman van een nieuwe generatie tennissers die steeds nadrukkelijker de macht in het tennis overneemt van de oude garde. Sampras was als nummer tien van de wereld niet eens in Australië aanwezig, vader Agassi zal meer tijd aan zijn gezin besteden en Rafter stopt voorlopig met tennis. Naast Hewitt hebben de young guns Ferrero, Grosjean en Tommy Haas inmiddels ook een plek bij de beste acht van de wereld veroverd. Daarachter kloppen spelers als Marat Safin, Andy Roddick en Roger Federer op de deur.

Hewitt eindigde het toernooi in Sydney in stijl door, als opvolger van de Braziliaan Gustavo Kuerten als aanvoerder van de wereldranglijst, ook de titel van officieus wereldkampioen op te eisen. Kort voor de halve finale van zaterdag tegen Ferrero had Hewitt nog serieus overwogen zich terug te trekken wegens een liesblessure. Maar na een intensieve behandeling was de pijn uiteindelijk overwonnen.

In slechts 1 uur en 6 minuten rekende hij op het hardcourt af met de talentvolle gravelspecialist Ferrero. In de finale gisteren tegen Grosjean speelde Hewitt opnieuw zijn beste tennis. De snelle Hewitt controleerde het duel met Grosjean vanaf de baseline. Met bijna foutloos tennis stuurde hij de Fransman alle hoeken van de baan op. Grosjean, die het jaar als nummer zes van de wereld beëindigde, had niets in te brengen tegen de `levende muur' Hewitt. Over tien dagen krijgt Grosjean kans op een revanche in de finale om de Davis Cup.

Hewitt was de laatste maanden van dit jaar vrijwel onverslaanbaar. Na zijn winst in de US Open, won hij het toernooi van Tokio. Uiteindelijk wist de Duitser Haas hem na zeventien overwinningen op rij in de halve finale van het toernooi van Stuttgart te stoppen. In Sydney wist de afgelopen week niemand de extroverte Hewitt tegen te houden.

Aan feestvieren wilde de nieuwe leider in het tennis nog niet denken. Hewitt: ,,Ik moet mijn hoofd erbij houden. Hier ging het om individuele eer. Ik wil met Australië de Davis Cup winnen. Dat zal de perfecte afsluiting van mijn seizoen betekenen.''

    • Koen Greven