Kopstuk Al-Qaeda bij aanval gedood

Mohammed Atef, een van de belangrijkste leiders van de terreurgroep Al-Qaeda, is volgens het Amerikaanse ministerie van Defensie tijdens recente bombardementen in Afghanistan omgekomen.

Het nieuws over Atef werd gisteren bekendgemaakt door minister van Defensie Donald Rumsfeld. ,,De informatie die ik onder ogen heb gekregen, lijkt betrouwbaar'', aldus Rumsfeld. Volgens de minister werd Atef, chef militaire zaken van het terreurnetwerk van terroristenleider Osama bin Laden, enkele dagen geleden bij een luchtaanval even buiten de Afghaanse hoofdstad Kabul gedood.

Een functionaris van het Pentagon, die anoniem wenst te blijven, heeft gezegd dat het lichaam van Atef niet is teruggevonden. Toch zegt het ministerie over de dood van het kopstuk van Al-Qaeda ,,99 procent zekerheid'' te hebben.

De dood van Atef betekent een belangrijke nederlaag voor Bin Laden en de Talibaan. Atef geldt als het militaire brein van Al-Qaeda en is volgens de Verenigde Staten direct verantwoordelijk voor de aanslagen van 11 september op het World Trade Center en het Pentagon. Zijn naam komt voor op de lijst van meestgezochte terroristen van de Amerikaanse federale recherche. Atef wordt verantwoordelijk geacht voor de bomaanslagen tegen Amerikaanse ambassades in Kenia en Tanzania in 1998, waarbij 242 mensen om het leven kwamen en duizenden anderen gewond raakten.

Defensieminister Rumsfeld heeft gisteren tevens bevestigd dat speciale Amerikaanse eenheden actieve strijd hebben geleverd op de grond in Afghanistan. Amerikaanse commando's ,,doden Talibaan die niet bereid zijn zich over te geven'', aldus Rumsfeld. Van concrete vuurgevechten zou geen sprake zijn geweest.

Volgens het in Pakistan gevestigde Afghaanse persbureau Afghan Islamic Press hebben de Talibaan gisteren de Zuid-Afghaanse stad Kandahar opgegeven. Kandahar gold als het belangrijkste bolwerk van de Talibaan.

Afghan Islamic Press, een onafhankelijk persbureau dat zegt toegang te hebben tot moeilijk bereikbare bronnen in Afghanistan, meldt dat mullah Mohammed Omar, de leider van de Talibaan, heeft besloten de macht over Kandahar over te dragen aan twee voormalige krijgsheren, mullah Naqeebullah en Haji Bashar.

Omar zou zich met andere Talibaan terugtrekken in de bergen. De geweldloze terugtrekking, die binnen 24 uur zou plaatshebben, is het resultaat van onderhandelingen met lokale militaire leiders, aldus Afghan Islamic Press. Het besluit zou zijn genomen om te voorkomen dat er nog meer slachtoffers onder de burgerbevolking vallen.

De Amerikaanse luchtmacht heeft Kandahar vrijwel onafgebroken gebombardeerd. Het Amerikaanse ministerie van Defensie heeft gezegd dat het de berichten van Afghan Islamic Press over de situatie in Kandahar niet gelooft.

Portret Atef: pagina 5

Oorlogsrecht: pagina 4