Tabaksproducent koopt rechten longkankervaccin

Japan Tobacco, de op twee na grootste tabaksproducent ter wereld, ligt onder vuur omdat het verkooprechten heeft gekocht op vaccins tegen longkanker. De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) en de Britse organisatie GeneWatch veroordelen de koop.

,,Het laatste bedrijf dat recht heeft op een vaccin tegen longkanker is dat wat reusachtige winsten maakt met de veroorzaker van de ziekte'', zegt Derech Yach, hoofd van de afdeling `Niet-overdraagbare ziekten' van de WHO.

Naar zijn zeggen probeert de Wereldgezondheidsorganisatie het wereldwijde probleem van longkanker aan te pakken door de macht van de tabaksindustrie te breken.

Ook GeneWatch, een Britse organisatie die genetisch onderzoek kritisch volgt, veroordeelt de overeenkomst van de tabaksproducent. ,,Het is alsof je Dracula aan het hoofd zet van een bloedbank'', aldus een woordvoerder van GeneWatch tegen het Franse persbureau AFP.

Japan Tobacco, bekend van de merken Camel en Winston, sloot al in 1999 een overeenkomst met het Amerikaanse biotechnologische bedrijf Corixa voor de ontwikkeling van vaccins tegen onder andere longkanker. Het gaat in dit geval om therapeutische vaccins, die worden toegediend als een patiënt al longkanker heeft. Als het onderzoek goed verloopt, kunnen de investeringen van het Japanse bedrijf in Corixa oplopen tot 40 miljoen dollar (100 miljoen gulden). Daarnaast heeft Japan Tobacco de afgelopen tien jaar bijna 40 miljoen dollar geïnvesteerd in Cell Genesys, dat antilichamen en vaccins ontwikkelt tegen long-, prostaat- en alvleesklierkanker.

De samenwerking met Cell Genesys loopt via JT Immunotech, een dochter van Japan Tobacco die is gevestigd in San Mateo in Californië. Het vaccin tegen longkanker wordt al getest op patiënten, maar of het op de markt komt is nog niet duidelijk.

Volgens een woordvoerder van Japan Tobacco is de kritiek van GeneWatch en de WHO niet terecht. Japan Tobacco is volgens hem bijna tien jaar geleden begonnen met farmaceutisch onderzoek ,,om een bijdrage te leveren aan de maatschappij''.

Daarbij speelt een rol dat de tabaksindustrie al jaren onder vuur ligt wegens de relatie tussen roken en longkanker.

Mede daardoor heeft de tabaksindustrie zich de afgelopen jaren beperkt kunnen ontwikkelen, aldus de woordvoerder. Japan Tobacco heeft een jaaromzet van 36 miljard dollar.