België eert zijn twee tennishelden

De Belgische tennissters Kim Clijsters (18) en Justine Henin (19) braken dit jaar door tot de wereldtop. Het duo nam gisteren in Antwerpen met een erewedstrijd voor eigen publiek afscheid van het succesvolle seizoen.

Op de avond dat de Rode Duivels zich plaatsten voor het WK voetbal keken in het Antwerpse Sportpaleis zo'n elfduizend mensen naar een vriendschappelijke partij tennis tussen Kim Clijsters en Justine Henin. De tennissters werden geëerd voor een titel die voor de voetballers hoogstwaarschijnlijk slechts een droom zal blijven: de wereldtitel.

Als nationale helden werden de Vlaamse Clijsters en Waalse Henin gisteren onthaald na hun triomf in de Fed Cup, het wereldkampioenschap voor landenploegen. Terwijl de spotlights op het duo gericht stonden, bracht zanger Koen Wauters een hommage met het nummer daar slaat ze, op de wijs van daar gaat ze. ,,En zoveel power heb ik nooit gezien. Daar slaat ze. En zoveel dollars heb ik nooit verdiend'', zong Wauters.

Clijsters en Henin groeiden het afgelopen seizoen uit van nationale talenten tot wereldsterren. Vorig jaar beëindigden ze het tennisseizoen nog als respectievelijk nummer 18 en 48 van de wereldranglijst. In Antwerpen luidden ze gisteren als nummer 5 en 7 van wereld het tennisjaar uit.

Zowel Clijsters (Roland Garros) als Henin (Wimbledon) stond dit jaar in de finale van een grandslam. Met een gezamenlijke krachtsinspanning werd afgelopen weekeinde in Madrid de kroon op het jaar gezet toen ze in de finale van Fed Cup afrekenden met Rusland. Gisteren stonden de twee voor het eerst op een groot podium in eigen land tegen elkaar. In een weinig enerverende partij won de krachtige Clijsters met 6-4 en 6-2 van haar lichtvoetige landgenote.

Nu België meetelt in het internationale vrouwentennis, wil iedereen weten wat het geheim van de Belgen is. Sinds de splitsing in 1979 van de Koninklijke Belgische Tennisbond in een Vlaamse en een Waalse vleugel zijn er veel initiatieven ontwikkeld. Zoals het opzetten van een topsportschool in Wilrijk bij Antwerpen waar Clijsters jaren trainde. In Wallonië werd een dergelijk opleidingscentrum in Bergen opgericht. Henin werd er groot.

Van Aken, technisch directeur van de Vlaamse tennisfederatie en captain van de Fed-Cupploeg, ziet de doorbraak van Clijsters en Henin vooral als ,,een gift van boven''. ,,Als je de talenten van Kim en Justine hebt, dan moet je heel tevreden zijn'', zei Van Aken gisteren in het oude Sportpaleis. ,,Het is echter ook zaak om beide voeten op de grond te houden. We hebben in België dan misschien wel een goede structuur opgezet, maar als er geen talent is houdt het op.''

Clijsters en Henin zijn volgens Van Aken twee `diamanten'. Als captain van de Fed Cup zag hij vorige week in Spanje nog eens dagelijks hoe gretig de twee waren. ,,Kim en Justine zijn niet alleen zeer getalenteerd. Ze zijn ook nog eens heel goed met hun vak bezig. We hebben nu een Fed-Cupploeg met twee absolute vedetten. Maar het grote voordeel is dat ze zich niet zo gedragen. Ze verschijnen zelf in topconditie, maar zijn ook bereid om eraan mee te helpen dat de anderen in topconditie zijn. Ik hoef als captain de diamanten alleen maar aan elkaar te lijmen.''

Het succes van Clijsters en Henin heeft de tennisclubs in België het afgelopen jaar veel nieuwe leden bezorgd, met name in de leeftijd van veertien, vijftien en zestien jaar. ,,Dat zijn dus niet de talenten voor de toekomst'', waarschuwde Van Aken gisteren. ,,Daar zijn ze al te oud voor. Maar het is belangrijk dat Kim en Justine in België iets losgerukt hebben. Het is toch prachtig dat uit zo'n klein land als wij zijn de nummer 5 en 7 van de wereld komen?''

Opvallend veel Belgen waren naar de `Brilliant Game' gekomen. Dat er niets op het spel stond deed er niet toe. Na afloop meldde de Belgische presentator Carl Huybregts het resultaat van de Belgische voetbalploeg in Praag. ,,De Belgen hebben met 1-0 gewonnen'', sprak Huybregts. ,,Maar u heeft niets gemist. Er was niets aan. Hier kon u tenminste toptennis zien.'' Zwaaiend verlieten de wereldkampioenen Clijsters en Henin het Sportpaleis.

    • Koen Greven