Aandeelhouders UPC hebben het nakijken

Als het eigendomsrecht echt zo dominant is, heeft John Malone het nu bij UPC voor het zeggen. Ook al laat de kabelexploitant zien dat het de zaken eindelijk onder controle heeft, nu zowel het abonneebestand als de omzet sterk groeien, toch heeft het zijn balans te zwaar belast door te veel te lenen en te veel te betalen voor zijn aanwinsten. Vers aangetreden topman John Riordan heeft aan zijn aandeelhouders moeten toegeven dat het bedrijf niet langer van hen is.

Malones gedaanteverwisseling in een soort Judge Dredd werd bezegeld toen zijn concern Liberty Media zijn bod op 1,5 miljard euro aan UPC-obligaties met succes bekroond zag. Inmiddels heeft hij meer dan een kwart van de totale schuld van UPC van 9,5 miljard euro in handen. Ook als je de premie van 15 cent die Liberty betaalde doorberekent in alle hoogrenderende schuld van UPC en de som opnieuw maakt, blijft Malones aandeel in de schuld nog steeds meer dan 25 procent. Belangrijker nog is dat hij 58 procent van de marktwaarde van de schulden die niet bij banken uitstaan in zijn bezit heeft. Daardoor is de weg vrij voor Malone en de banken – die een gezamenlijk belang hebben om de oudere schuld er makkelijk vanaf te laten komen – om hun voorwaarden op te leggen. Als we ervan uitgaan dat de herstructurering eindigt met een ruil van de obligaties voor aandelen of converteerbare obligaties, heeft Malone de balans van UPC opgeschoond en zijn oorspronkelijke indirecte belang omgezet in een directe meerderheid van de aandelen. UPC zal dan klaar zijn om een rol te spelen in zijn grotere Europese ambities. Tot nu toe is hij daar maar mondjesmaat mee begonnen, maar de Duitse activiteiten van UPC sluiten goed aan bij de reeks kabelbedrijven die Liberty dit jaar in Duitsland heeft overgenomen. Malone zal UPC weer vaste grond onder de voeten geven. Maar hij zal eisen dat het bedrijf in de pas blijft met zijn opmars in Europa.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld