Rationeel en gevoelig

Peter van Wel moet babyvoeding- en vitaminebedrijf Numico er weer bovenop helpen. De twee Amerikaanse vitaminebedrijven die Numico de afgelopen twee jaar kocht, Rexall Sundown en GNC, zorgen voor miljoenenverliezen. Daar moet Van Wel, in een speciaal gecreëerde functie, verandering in brengen.

Niet dat Van Wel (55) iets weet van voeding: hij is van huis uit accountant en werkte achttien jaar bij uitgever Wolters Kluwer. De onderneming is groot geworden door overnemen, snijden, reorganiseren en afstoten. Van Wel heeft daarbij een belangrijke rol gespeeld. Zo was hij de eerstverantwoordelijke voor de integratie van de wetenschappelijke uitgeverij CCH, een overname van 5 miljard gulden in 1996, leidde hij diverse uitgeefgroepen in Europa en het Verre Oosten en was hij jarenlang de eerste financiële man van het concern.

Numico heeft een tweede reden om Van Wel te benoemen als bestuurslid: hij heeft veel ervaring in de Verenigde Staten. Zijn Legal-, Tax- & Business North America is een van de meest winstgevende clusters bij Wolters Kluwer. Het voedingsbedrijf kampt met problemen na de haastige en dure overnames sinds 1999 van vitaminepillenverkopers GNC en Rexall Sundown.

Deze markt ziet er minder florissant uit dan aanvankelijk gedacht. De economische groei in de VS valt terug en bovendien blijkt het management van Rexall Sundown rampzalig. Tientallen topmanagers moesten eruit. ,,We hebben behoefte aan een sterke man'', zegt woordvoerder Klaas de Jong van Numico. Van Wel moet tientallen miljoenen guldens besparen door snelle en goede integratie van GNC en Rexall Sundown.

Naast de Europese functies die Van Wel bekleedde, was hij sinds 1989 topman van Wolters Kluwer in de VS. De Jong: ,,Van Wel is iemand die goed op de kosten let, kan zorgen voor omzetvergroting, ervaring heeft in de VS en een stevige greep houdt op de organisatie.'' Zo'n rationeel type is nodig, want het management van met name Rexall Sundown was verwend. Ze zitten liever de hele dag aan de rand van het zwembad, merkte Numico-topman Hans van der Wielen afgelopen zomer geërgerd op.

Het immer publiciteitsschuwe Wolters Kluwer wil niets kwijt over Van Wel. Daarbij speelt waarschijnlijk mee dat Van Wel in maart van dit jaar opeens en met directe ingang `om persoonlijke redenen' opstapte. Het verhaal gaat dat dat kwam omdat hij zich gepasseerd voelde bij de benoeming van Rob Pieterse als hoogste baas bij de uitgeverij als opvolger van Cor Brakel. Ingewijden weten echter dat hij opstapte wegens persoonlijke problemen. Na een lange crisis eindigde Van Wels huwelijk dit jaar in een bittere scheiding. Oud-topman Mijndert Ververs van Wolters Kluwer maakte Van Wel jarenlang mee in de raad van bestuur. Hij wil niets zeggen over diens scheiding, maar erkent wel dat Van Wel gevoelig is. ,,Als hij in Nederland was, belde hij me vaak en zei: `Het is tijd voor een uitsmijter, Mijndert!' Dan hadden we het vaak over relationele dingen''.

Zijn baan heeft hem waarschijnlijk zijn huwelijk gekost. Als hij in Nederland was, was hij thuis bij vrouw en kinderen of ging met zijn sloep het Friese water op. Ook golft hij graag. Volgens Ververs is Van Wel geknipt voor zijn nieuwe baan: ,,Hij kent de Amerikaanse mores en heeft een goed financieel inzicht.'' Misschien wacht hem over anderhalf jaar alsnog de bekroning van zijn carrière. Rond die tijd, zei bestuursvoorzitter Hans van der Wielen van Numico eens, is het tijd om ruimte te maken voor een nieuwe topman.

    • Frits Baltesen