Barstjes in wereldrijk Vodafone

Het Britse Vodafone, de grootste aanbieder van mobiele telefonie ter wereld, publiceerde vanochtend goede kwartaalcijfers. Maar de onzekerheid knaagt.

Sir Chris Gent, de chef van de Britse mobiele telefoonreus Vodafone, is meestal de jovialiteit zelf. Maar toen zijn concurrent, Keiji Tachikawa van het Japanse NTT Docomo, hem eind september gebrek aan visie verweet over `3G', de nieuwste mobiele telefonietechniek, klonk Gent zuinigjes. ,,Drie hoeraatjes als het ze lukt [om als eerste met 3G te beginnen]'', zei hij. ,,Maar het is vast geen volledige commerciële dienst.''

Dat mini-duel toonde de titanenstrijd in de mobiele telecom. Vodafone, met 100 miljoen abonnees en een beurswaarde van meer dan 400 miljard gulden, kon zich jaren de wereldleider noemen. Maar het verwierf die positie door zich te overladen met schulden, terwijl het aantal nieuwe abonnees niet snel meer stijgt. En zonder de magische formule te hebben gevonden om die bestaande bellers te verleiden meer `tikken' te gebruiken.

Japanse telecombedrijven hebben minder schuld en als het gaat om nieuwe omzetverhogende toepassingen van mobiele telefonie bepaald een voorsprong. Sommigen geloven dat Docomo Vodafone daarom van zijn voetstuk kan duwen. Eén Britse krant vroeg dit weekeinde zelfs dramatisch: hoe lang duurt het voordat Gents zeepbel uiteenspat?

De jongste resultaten, die vanochtend zijn gepubliceerd, heten gunstig maar maken volgens analisten geen einde aan de onzekerheid. Vodafone rapporteerde voor de eerste helft van dit jaar een onderliggend bedrijfsresulaat van 4,8 miljard pond (16,8 miljard gulden) vóór afschrijvingen, rente en belasting (ebitda), een stijging van 46 procent, net boven verwachting.

Maar de nettoverliezen stijgen van 3,9 naar 8,5 miljard pond vóór belastingen. Dat is deels het gevolg van de 6,5 miljard pond in boekwaarde die het concern moest afschrijven op recente overnames: 4 miljard op het Duitse Arcor, dat door de malaise in de telecom sterk in waarde is verminderd, en de rest in Mexico en China. De omzet steeg van 10,2 naar 13,5 miljard pond, net boven verwachting.

ABN Amro-analisten waarschuwden vanochtend echter voor de omzet in de tweede helft van het jaar, omdat er minder wordt gereisd. Vodafone, dat die trend zelf al aankondigt, lijkt zich op te maken voor zwaar weer. Gent heeft aangekondigd dat nieuwe overnames er voorlopig niet inzitten. Wereldwijd moet worden bezuinigd. In het Verenigd Koninkrijk krijgen zeshonderd man ontslag. En volgens onbevestigde berichten zou Vodafone de helft van zijn 2.000 man personeel willen ontslaan bij zijn bedrijven in Australië.

Sinds het in april 2000 ruim 400 miljard gulden neertelde voor het Duitse Mannesmann, heeft Vodafone geen winst meer gemaakt. Het aandeel, dat sinds zijn topkoers van 2,77 pond in februari vorig jaar eerst de helft van zijn waarde verloor, is intussen weer gestegen (tot 1,78 vanochtend), maar aandeelhouders en fondsbeheerders beginnen zich toch zorgen te maken. ,,Vodafone was altijd een moneymaker en nu niet meer'', aldus een van hen.

Een zelfverzekerde Gent probeerde ze vandaag te sussen met de robuuste cijfers en de verzekering dat strategische koers in orde is. De verwachte 3G-doorbraak lijkt intussen ver weg. In het Verenigd Koninkrijk komt het nieuwe net pas in de tweede helft van volgend jaar om de hoek kijken, door technologische en financiële tegenvallers. En daarbuiten is het niet anders. KPN, dat in Nederland de kosten van het nieuwe net zou delen met Vodafone-dochter Libertel, zou zich hebben bedacht, meldt de Financial Times vandaag. Gent heeft een wereldrijk gebouwd. Hij moet nog bewijzen dat hij het kan onderhouden.

    • Hans Steketee