Fortuinlijke Belgen koesteren kleine marge

Dat een ploeg niet tot de beste van Europa hoeft te horen om naar een wereldkampioenschap voetbal te gaan toonde België zaterdag tegen Tsjechië aan. In de eerste wedstrijd tussen de twee landen voor een plaats volgend jaar in Japan en Zuid-Korea werd het in Brussel verrassend 1-0 voor de Belgen. De Tsjechen zullen woensdag in Praag alles in het werk moeten stellen om de achterstand goed te maken.

In de aanloop naar de barrage tegen de Tsjechen kregen de Belgen de geliefde rol van underdog toebedeeld. De Belgische clubs tellen internationaal gezien dit seizoen niet meer mee (alleen Club Brugge speelt nog in het UEFA-Cuptoernooi). In de toonaangevende voetballanden als Engeland, Italië en Spanje speelt geen enkele Belg van naam. En tegen de Tsjechen ontbraken ook nog eens de sterspelers Emile Mpenza, Marc Wilmots en Joos Valgaeren. Van de achttien man die Robert Waseige opriep zijn twaalf spelers actief in de middelmatige Belgische competitie.

De Tsjechische bondscoach Josef Chovanec kon in Brussel geen gebruik maken van Patrick Berger (Liverpool), Jan Koller en Tomas Rosicky (beiden Borrusia Dortmund). Maar met onder anderen Pavel Nedved (Juventus), Karel Poborsky (Lazio Roma), Vladimir Smicer (Liverpool) en Tomas Repka (West Ham United) bleven er nog genoeg internationaal gelouterde spelers in de selectie over. Bovendien hadden de spelers van de nationale trots Sparta Praag (drie Slowaken en de rest Tsjechen) indruk gemaakt door zich eenvoudig te plaatsen voor de tweede ronde van de Champions League.

Het contrast met een maand geleden was groot voor de Belgen. Op 6 oktober reisde de ploeg nog vol goede moed af naar Kroatië. Een punt tegen de verouderde selectie zou volstaan om als winnaar van groep 6 kwalificatie voor het wereldkampioenschap van volgend jaar af te dwingen. De Belgen gingen in Zagreb echter met 1-0 ten onder. De ontluistering was groot. De schrik sloeg helemaal toe, toen de Belgen na de wedstrijd hoorden dat Tsjechië met een verpletterende 6-0 zege Bulgarije van een plaats in de play-offs had weten af te houden.

Kwalificatie voor het WK leek voor de Belgen plots heel ver weg. Waseige verwijderde de spelers van Anderlecht uit de basis en gaf de Bruggelingen Timmy Simons en Philip Clément verrassend een plek bij de eerste elf tegen de Tsjechen. ,,Agressie en vastberadenheid'', waren de sleutelwoorden die Waseige zijn spelersgroep meegaf. En: ,,Liever 1-0 dan 3-2.''

Wat vrijwel niemand voor mogelijk had gehouden, gebeurde zaterdag in het roodgeel gekleurde Koning Boudewijn-stadion. België won met 1-0. De Belgen deden kwalitatief dan wel op vrijwel alle fronten onder voor hun tegenstander, maar de Rode Duivels compenseerden dat door een tomeloze inzet en vechtlust ten toon te spreiden. Desondanks bleven de laconiek spelende Tsjechen het eerste deel van de wedstrijd ogenschijnlijk eenvoudig op de been.

Maar toen Club Brugge-aanvaller Gert Verheyen na een klein half uur de bal uit een vrije trap van Sven Vermant in het doel achter de zeer zwakke doelman Pavel Srnicek ramde, begonnen de Belgen plotseling te geloven in hun missie. Het perfecte scenario voltrok zich vervolgens een kwartier na de openingstreffer. De Belg Bart Goor maakte aan de rand van het strafschopgebied een overtreding op Repka, die onmiddellijk reageerde door met zijn elleboog te zwaaien. Goor werd licht op zijn bovenarm geraakt, maar stortte vervolgens theatraal ter aarde alsof hem het licht uit de ogen was geslagen. De Zwitserse scheidsrechter Urs Meier reageerde resoluut: rood voor Repka.

De Belgische toeschouwers vierden de rode kaart alsof de overwinning al was binnengehaald. In de tweede helft hinkten de Belgen op twee gedachten. Constant werd een blok van vier verdedigers achterin gehouden tegen slechts een echte Tsjechische spits. Zo kwam de zege van de Belgen nooit meer in gevaar, maar de uitgelezen mogelijkheid om echt afstand van de Tsjechen te nemen werd daarentegen ook niet benut. Tegen tien Tsjechen kreeg België zelfs niet eens een kans om te scoren.

Niet de sterkste, maar de gelukkigste ploeg won zaterdag in Brussel. In de return kunnen de Tsjechen niet beschikken over de geschorste Repka en de zaterdag geblesseerd uitgevallen verdediger Zdenek Grygera zal waarschijnlijk ook niet op tijd fit zijn.

Bij de Belgen kregen Eric van Meir en Wesley Sonck een gele kaart, waardoor ze er woensdag in Praag niet bij zijn. Maar daar staat tegenover dat Wilmots zich gisteren weer fit bij Waseige meldde. Zijn scheenbeenblessure was ,,weggelopen'', vertelde hij zijn bondscoach.

De Belgen die als underdog aan de tweestrijd met de Tsjechen begonnen zijn nu niet alleen op basis van de WK-historie in het voordeel. België ontbrak sinds 1982 nooit meer op een wereldkampioenschap. Zowel in 1985 als in 1997 bereikte de ploeg via de play-offs het eindtoernooi. In 1985 was Nederland dat zichzelf als de grote favoriet zag de opponent. Zestien jaar geleden slaagden de Belgen er net als zaterdag in om hun tegenstander een rode kaart aan te smeren (Frankie Vercauteren liet zich in de openingsfase vallen nadat Wim Kieft tegen hem opliep) en wonnen ze de wedstrijd met 1-0. De return werd later in Rotterdam weliswaar met 2-1 verloren (in de slotfase scoorde Georges Grün voor de Belgen), maar de Rode Duivels gingen naar Mexico. De Tsjechen zijn gewaarschuwd.

België

1

Tsjechië

0

Ruststand 1-0. 29. Verheyen 1-0. Schds: Meier (Zwi). Tsch: 35.000. Rode kaart: Repka (Tsjechië). Gele kaart: Sonck en Van Meir (Bel).

    • Koen Greven