Maradona wil voor de laatste keer schitteren

Argentinië brengt vanavond een hommage aan zijn beste voetballer aller tijden. De 41-jarige Diego Maradona krijgt vierenhalf jaar na zijn laatste wedstrijd alsnog een afscheidsduel.

Diego Armando Maradona (41) krijgt vanavond alsnog zijn droomafscheid. In het compleet uitverkochte stadion La Bombonera in Buenos Aires draagt hij als aanvoerder van de nationale ploeg voor de laatste maal het magische blauwwitte shirt van Argentinië om zijn schouders. Maradona wil tegen een internationaal sterrenelftal nog één keer laten zien dat hij de beste voetballer ooit is geweest.

De afgelopen dagen kreeg Maradona weer ouderwets de schijnwerpers op zich gericht. Hij bezocht na zijn terugkeer van Cuba afgelopen dinsdag oud-president Carlos Menem, hij ontving zijn Braziliaanse eregast Pelé en werkte een training af met de Argentijnse selectie. ,,Ik ben rustig, ik voel me goed en ik ben klaar om te genieten'', sprak Maradona in de Argentijnse hoofdstad.

Nadat in het verleden verschillende initiatieven voor een erewedstrijd om uiteenlopende redenen op niets uitliepen, krijgt Maradona viereneenhalf jaar na zijn laatste wedstrijd met Boca Juniors tegen River Plate alsnog een eerbetoon. Met landgenoten als Gabriel Batistuta, Roberto Ayala, Hernan Crespo en voormalig Feyenoorder Julio Cruz bindt hij de strijd aan tegen een door hem zelf samengesteld sterrenelftal. Wereldsterren als Luís Figo en Zinedine Zidane ontbreken weliswaar, maar spelers als Enzo Francescoli, Eric Cantona, Hristo Stoitsjkov en Romario zijn wel aanwezig. Op tribune kijken gasten als Alfredo di Stefano, Pelé, Joao Havelange en Mario Kempes toe. Johan Cruijff heeft afgezegd.

Maradona krijgt vanavond aan het einde van de wedstrijd van de voorzitter van de Argentijnse voetbalbond, Julio Grondona, het laatste shirt met rugnummer tien uitgereikt. In navolging van zijn voormalige club Napoli heeft Argentinië besloten dat nummer tien voor eeuwig voorbehouden blijft aan Maradona. Vorig jaar werd hij in Argentinië al uitgeroepen tot `Sportman van de eeuw'.

Op 20 oktober 1976 maakte Maradona op 16-jarige leeftijd zijn debuut in het shirt van Argentinos Juniors tegen Talleres de Córdoba. Het begin van een glansrijke carrière die in 1997 na 21 jaar eindigde bij Boca Juniors. El pibe d'oro (het gouden mannetje) kwam verder uit voor het Argentijnse Newell's Old Boys; de Spaanse clubs Barcelona en Sevilla en het Italiaanse Napoli. In het nationale shirt van Argentinië dat hij 138 keer droeg, veroverde Maradona in 1986 de wereldtitel.

De afgelopen jaren kwam Maradona vooral in het nieuws door problemen in zijn privé-leven. Zo bleek hij buiten zijn twee dochters met Claudia Villafane nog twee kinderen op de wereld te hebben gezet. In Napoli werkt zijn zoon Diego Armando Maradona jr. inmiddels aan een loopbaan als profvoetballer. De 15-jarige Maradona is onlangs uitverkozen in de Italiaanse jeugdselectie. En in Argentinië loopt nog een 5-jarig meisje rond van wie de moeder claimt dat Maradona de vader is.

Maradona raakte aan het einde van zijn carrière hoe langer hoe meer aan de drugs verslaafd. Twee keer werd hij als voetballer positief bevonden bij dopingcontroles. In januari vorig jaar werd hij met ernstige hartproblemen opgenomen in een ziekenhuis in Uruguay. Het einde van de ster leek nabij. Uiteindelijk besloot hij te vertrekken naar het Cuba van zijn vriend Fidel Castro om in alle rust te werken aan zijn herstel. Onlangs liet Maradona als eerbetoon een tatoeage van Castro op zijn been zetten.

Maradona bleef op Cuba steeds hardop dromen van een rentree op het voetbalveld. In mei 2000 deed hij 42 minuten mee aan de afscheidswedstrijd van de Duitser Lothar Matthäus in München. Maar de zwaar aangekomen Maradona was niet meer dan een karikatuur van zichzelf.

De afgelopen maanden zette Maradona nog een keer alles opzij om te kunnen vlammen. Op Cuba werkte hij aan een intensief afslankprogramma om zo fit mogelijk aan zijn laatste kunstje te beginnen. Vorige maand werd `Pluisje' in de Colombiaanse stad Cali aan zijn linkerknie geopereerd. Met een gewicht van 82 kilo hoopt hij nog een keer de Argentijnen in vervoering te kunnen brengen.

Maradona liet aan de vooravond van zijn afscheid weten dat hij de verbale strijd met zijn voormalige aartsrivaal Pelé nu wil staken. Maradona: ,,We moeten hem als de op een na beste speler te wereld respecteren.''