Schaap herkent gezicht

Schapen kunnen gezichten van andere schapen langer dan twee jaar onthouden, ook als ze dat gezicht in die periode niet hebben gezien. Dit blijkt uit een test met twintig schapen die 25 paren van gezichten van hen verder onbekende schapen kregen aangeleerd. Dit schrijft een onderzoeksteam van het Brabaham Institute in Cambridge onder leiding van Keith Kendrick vandaag in het tijdschrift Nature.

Kendrick en zijn team verrichtten ook metingen van celactiviteit in het schapenhersendeeltje dat betrokken is bij gezichtsherkenning. Uit die activiteit blijkt dat schapen ook bekende schapen uit hun kudde die ze al een jaar niet hebben gezien, nog uitstekend herkennen op een foto. Die precieze celactiviteitmetingen waren trouwens niet eens nodig voor deze conclusie. Kendrick schrijft in Nature dat al uit het gedrag van de schapen bleek dat ze het schaap op de foto herkenden. Ze maakten precies dezelfde geluiden als wanneer ze zo'n bekend schaap in werkelijkheid tegenkomen. Ook een foto van de herder werd enthousiast ontvangen door de schapen, zo bleek uit het gedrag en de celmetingen.

Dat schapen erg goed zijn in het onthouden van gezichten werd al vermoed omdat uit eerder onderzoek bekend is dat schapen, net als primaten (waaronder de mens) en waarschijnlijk paarden, in het sociale verkeer soortgenoten voornamelijk herkennen aan hun gezicht. Ook was al bekend dat ze net als primaten beschikken over een gespecialiseerd hersendeeltje dat zich specifiek met gezichtsherkenning bezig houdt. Bij mensen raakt dit hersendeel soms beschadigd door een hersenbloeding. Er zijn patiënten bekend die alles prima kunnen onthouden en onderscheiden, alleen geen gezichten. Zo'n patiënt moet zijn echtgenote bijvoorbeeld herkennen aan een gekleurd lint in het haar. De Britse onderzoekers vermoeden verder dat herkende gezichten bij schapen vergelijkbare emotionele effecten opkunnen roepen als bij mensen.