Badderen in de bordeaux

In de Bordeaux is wijn niet alleen om te drinken. Bij een kuur `premier grand cru' wentelt men zich in de wijnextracten.

Bij de vrouw een paar bedden verderop werkt het. Ze heeft zowel een zekere leeftijd als een strak en glad meisjesgezicht. Zo ontspannen als een poes in het zonnetje ligt ze te slapen. Eens vragen wat haar geheim is, als ze wakker wordt. Oh, daar komt Caroline, een van het dozijn schoonheidsassistentes van Les Sources de Caudalie, een viersterren-uitspanning onder de rook van Bordeaux. Zachtjes strijkt ze over de mouw van de intens witte peignoir van de schone slaapster. Fluisterend wordt de dame, die wat verward om zich heen kijkt, meegetroond naar de volgende ronde van de verwenkuur.

Zou ze een kuur `premier grand cru' doen? Vierentwintig uur van tevoren te reserveren en dan belandt men letterlijk tussen de zorgende handen van een arts en een schoonheidsspecialiste. Met behulp van `micro-apparatuur' wordt iedere millimeter van het lichaam gereinigd en gemasseerd en gecontroleerd op de juiste reflexen alvorens te worden afbehandeld met extracten van de geklasseerde rode wijn van het château zelf. Vanzelfsprekend laat men dan ook een `vinolift' doen, een intensieve peeling en gezichtsmassage, op basis van alweer wijnextract, druivenpitten en ultrageluid, die huidvlekken en zelfs littekens als sneeuw voor de zon doen verdwijnen. Daarna is het gelaat ,,zo uitgerust als na terugkeer van een vakantie''.

Zelf onderging ik de introductiekuur. Bestaande uit een enveloppement Merlot (waarbij men in een laag modder op basis van Merlot-druivenpitten en Gironde-honing te sudderen wordt gelegd), een bain à la vigne rouge (een massagebad met wijnextract), een manuele massage onder stromend zwavel-, ijzer- en fosforhoudend water met een temperatuur van 32 graden Celsius en ten slotte nog een massage onder een douche à jet, een waterkanon met hetzelfde heilzame water. Alles overigens uitgevoerd op fluistertoon en met flinke ligbankpauzes tussendoor. Resultaat: een ander mens, althans voor deze journée de découverte.

Les Sources de Caudalie, een op een rustieke heuvel gelegen wijngaard van 72 hectares, is het resultaat van familiale samenwerking. En van de natuur: de warmtebron bevindt zich op het landgoed, op een diepte van 540 meter. Het ooit fameuze wijn producerende maar tot middelmaat vervallen Château Smith Haut-Lafitte is in 1990 aangekocht door Daniel Cathiard. Hij en zijn vrouw Florence, beiden oud-lid van de Olympische skiploeg van Frankrijk (van 1965 tot 1968), maakten in de jaren '70 en '80 fortuin met een supermarktketen en sportzakenketen Go Sport. Cathiard verkocht het familiebedrijf in 1989 voor een half miljard gulden om, zoals hij op het terras van het 17de-eeuwse landhuis zegt, ,,weer een reden te hebben om op te staan, namelijk een grote wijn maken''.

Vijf jaar nadat haar vader het landgoed kocht, studeerde Mathilde, de oudste van de twee dochters Cathiard, af aan de École de Commerce Superieure. Net 25 jaar oud besloot ze een cosmeticalijn op te zetten op basis van druivenpitten die, zoals een professor aan de farmaceutische faculteit van Bordeaux net had vastgesteld, een bron van anti-oxydanten en anti-vrije radicalen zijn en dus zeer geschikt om in crèmevorm de huid op te fleuren. Van de Caudalie-producten is de gezichtscrème C80 inmiddels een bestseller mede dankzij jongste dochter Alice, die de verkoop in de VS begeleidt.

Florence Cathiard, die haar gasten hartelijk onthaalt op de bébé, de jongste, nog wat scherpe rode wijn van het huis, heeft ook al het hare bijgedragen aan het succes van de familie. Zij verkocht haar reclamebureau, maar behield haar drang producten aan de man te brengen. Zij is het brein achter de marketing van het château. Er werd toen de Cathiards het wijndomein kochten weliswaar een geklasseerde grand cru geproduceerd, maar de kwantiteit ging ten koste van de kwaliteit. ,,Terwijl juist de zeldzaamheid goed verkoopt'', volgens de gastvrouw. Het heeft enige oogsten geduurd voor zij haar gelijk kreeg: de hele productie van 1996 werd in enkele uren verkocht, vooral aan Amerikanen en Aziaten.

De eerste succesvolle actie die Cathiard ondernam was het afschaffen van de plukmachine: een zwaarbeladen stap. In de ogen van de `goedwillende amateur', die hij naar eigen zeggen was, was terugkeer naar het eerlijke handwerk onontbeerlijk voor een goede selectie van de druiven. De met kunstmest verzadigde grond liet hij vijf jaar lang tot rust komen, alvorens weer mondjesmaat zelfvervaardigde compost van onder meer oude wijnranken te gebruiken. Hij schafte roestvrijstalen containers af en liet zijn eigen tonnen vervaardigen, van eikenhout uit eigen bos. Gebruik van pesticiden werd gemeden. Tegen de rode spin werd een natuurlijke vijand uitgezet en de seksuele activiteit en de voortplanting van andere insecten werden in de war gebracht met reukmachientjes. Toen de eerste weer goede wijn van het kasteel werd uitgeschonken, noemde de Revue de vin de France de Cathiards ,,een beetje de Rothschilds met een houweel''.

Dankzij hun doorzettingsvermogen (`de spirit van een sportteam' volgens Cathiard) was het slechts een kwestie van tijd, voordat er een compleet hotelcomplex tussen de wijngaarden verrees. Het is nu, met vijftig luxe tot zeer luxe kamers en suites, voorlopig af. Veel (Canadees) oud-ogend hout, een thematische inrichting van de kamers (van de sfeer van duizend-en-één-nacht tot cottage-stijl), een vijver met zwanen, een onberispelijke bediening, een sterrenrestaurant en een eenvoudiger brasserie die afslankmenu's serveert, een golfterreintje, een zwembad en heel veel rust maken dat tot nu toe vooral Amerikanen bijdragen aan de hoge bezettingsgraad.

Of dat zo blijft is — gezien de internationale crisis — de vraag. De hotelprijzen variëren in het hoogseizoen van 450 gulden voor een kamer tot 900 gulden voor een suite. Wie van zijn bezoek een `anti-leeftijd-verblijf' wil maken betaalt in het hoogseizoen bijna 3.000 gulden voor vier dagen volpension, inclusief uitgebreide dagelijkse vinotherapie. Een weekend van twee, drie of vier dagen, volpension met kuur, kost vanaf 1.000 gulden. Men kan in die dagen zoveel wijn drinken als men wil, maar ,,twee tot drie glazen per dag is gezond, méér is slecht'', volgens Florence Cathiard. En men is hier tenslotte voor zijn welzijn, zegt ze met een knipoog.

Inl en res: Les Sources de Caudalis, Château Smith Haut-Lafitte. Bordeaux-Martillac, Gironde. Tel 0033(0)557-838383 of Fax 0033(0)557-831121. www.smith-haut-lafitte.com