Producenten telecomapparatuur niet op het droge

Worden de producenten van telecomapparatuur gered door kostenbesparingen? Eindelijk zijn ze er serieus mee begonnen. Zo heeft Alcatel een nieuwe ontslagronde aangekondigd die meer dan 10 procent van zijn personeelsbestand treft. Bedrijven die al in een vroeg stadium gingen bezuinigen, plukken daar nu de vruchten van. Ericsson is erin geslaagd de operationele marge bij zijn cruciale netwerkdivisie overeind te houden, ook al is de omzet gekelderd.

Maar voordat beleggers te enthousiast worden, moeten ze eerst even stilstaan bij de bruto winstmarge van deze bedrijven. Die blijft afnemen. Als de omzetten omlaag gaan, wordt de concurrentie heviger, waardoor de prijzen dalen en de kostenbesparingen bij de consument terechtkomen. De bruto winstmarge van Ericsson bedroeg begin 1999 bijna 45 procent, maar ligt nu onder de 30 procent, concludeert zakenbank UBS Warburg. De bruto winstmarges zullen pas verbeteren als de omzetten weer groeien.

De echte stimulans voor een herstel zal moeten komen van een toename van de vraag. De meeste managers hebben dat nu net zo min door als een paar maanden geleden. De sleutelvraag blijft onveranderd: wanneer gaan de telecomconcerns weer op grote schaal apparatuur aanschaffen? Misschien is er een sprankje hoop voor de leveranciers van draadloze telecomapparatuur, zoals Nokia en Ericsson: de vier grootste mobieletelefoniebedrijven van Amerika zijn van plan hun netwerktechnologie te moderniseren. Maar de grote Franse en Duitse telecomconcerns moeten eerst hun schuldenlast van meer dan 60 miljard euro terug zien te brengen. Het kan nog lang duren voordat het geluk Alcatel weer toelacht.

Beleggers beginnen nu de waarde van deze bedrijven op een andere manier te bekijken. Het is niet onmogelijk te raden wanneer de bodem van de omzetdaling in zicht komt en wanneer een maximale kostenbesparing is bereikt. Het lastigst is het om de marges voor 2003 en de jaren daarna te voorspellen. Daarvoor moet je kunnen inschatten wanneer de omzet weer zal gaan groeien. Dat is het moment waarop de hefboomwerking van winst en verlies weer een weldadige uitwerking zal hebben. Het risico bestaat dat beleggers nu te hard oordelen over Ericsson en te mild zijn voor Alcatel.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld