Op de centen

Twee keer is hij op de gang met zijn akoestische gitaar betrapt. Bestuursvoorzitter Raj Raithatha vindt de stilte op de directieverdieping van telecombedrijf Versatel soms oorverdovend. En dan wil hij zich nog wel eens wagen aan een imitatie van zijn gitaarheld Carlos Santana. Raithatha, die ook gitaren verzamelt, kan een aardig solootje wegpingelen, zeggen intimi. ,,Hij houdt van het ruigere werk'', zegt collegabestuurder Marc van der Heijden.

De bij presentaties wat saai ogende Raithatha nam ruim een jaar geleden het roer over van Versatels oprichter en causeur Gary Mesch. Maar wie dacht dat het daardoor stiller werd rondom het telecombedrijf kwam bedrogen uit. Raithatha ontpopte zich meteen, tijdens de zogeheten `UMTS-veiling' vorig jaar zomer, als luis in de pels van de overige veilingdeelnemers. Vorige maand zorgde hij opnieuw voor opschudding met een schuldsaneringsplan dat in Nederland uniek mag worden genoemd. Versatel wil met kasgeld en de uitgifte van nieuwe aandelen zijn schuldenlast wegpoetsen.

De 39-jarige Raithatha werd geboren in Kenia. Zijn Indiase voorouders waren lang geleden naar de Britse kolonie geëmigreerd om mee te helpen bij de bouw van de spoorweg. Zij bouwden uiteindelijk een klein handelsimperium op, met onder meer boerderijen en drukkerijen. Raithatha zou later met zijn ouders naar Groot-Brittannië verhuizen. Zijn moeder en broer wonen nog steeds in de buurt van Londen.

Adrian Evans, studiegenoot en allerbeste vriend, omschrijft hem als ,,zeer zorgzaam en positief ingesteld'', altijd in voor een lach. ,,Hij maakt makkelijk vrienden'', zegt Evans. Raithatha heeft veel oog voor details, zowel in zijn werk als in zijn privé-leven. ,,Ik kan me nog herinneren dat hij urenlang oefende op het gitaarintro van `Smoke on the water' (Deep Purple)'', zegt Evans. ,,Steeds weer dat intro.'' In zijn vrije tijd gaat hij graag skiën, squashen of tennissen.

Raithatha studeerde economie en wiskunde aan de Universiteit van Cardiff, werkte tussen 1983 en 1987 bij advies- en accountantsbureau KPMG en was daarna bij verschillende bedrijven, waaronder een bewakingsbedrijf, financieel directeur. In 1998 maakte hij de overstap van het Amerikaanse ACC naar Versatel. Raithatha had van ACC opdracht gekregen om Versatel over te nemen, maar toen ACC zelf werd overgenomen bood Mesch Raithatha een baan aan.

Mevrouw Mesch regelde meteen een huis voor de Raithatha's, in dezelfde straat in Vinkeveen waar de inmiddels uit Nederland vertrokken Mesch woonde. Dat huis, zegt Van der Heijden, bleek een nachtmerrie. ,,Alles is volgens mij al een keer stuk geweest.''

Onder Raithatha is Versatel een hele andere koers gaan varen, hierdoor mede gedwongen door de economische malaise. In de `Meschcultuur' draaide alles om snelle expansie. Dat hierbij geld werd uitgegeven als water deerde Mesch niet. Mesch zei: ,,Haste makes waste''. Voor Raithatha, die financieel directeur was onder Mesch, was dit soms pijnlijk. ,,Hij zag de verspilling'', zegt Van der Heijden. ,,Wat dat betreft kwam hij op een goed moment.'' Raithatha is op de centen en heeft fors in Versatels kosten gesneden.

Volgens goed Engels gebruik vindt Raithatha hiërarchie belangrijk. Volgens Van der Heijden hebben sommigen in het bedrijf daar moeite mee. ,,Hij kan als een onderwijzer overkomen.'' Maar Raithatha is allerminst autoritair. Sterker nog: ,,Hij houdt niet van de baas spelen'', zegt Van der Heijden. ,,Maar hij doet het uiteindelijk wel.'' Het tekent de innerlijke strijd van Raithatha, de bestuursvoorzitter die als one of the guys door het leven wil.