Spectaculair schaatsseizoen staat in teken van `Salt Lake City'

Met de NK afstanden wordt vandaag in Groningen het schaatsseizoen geopend. Daar zet de nationale schaatstop de eerste stap naar de Olympische Spelen.

De nationale afstandskampioenschappen, van vandaag tot en met zondag in Groningen, vormen voor de Nederlandse schaatsers het begin van een spectaculair seizoen, met als hoogtepunt de Olympische Spelen in Salt Lake City van 8 tot en met 24 februari. En wie een olympische titel wil behalen, moet een wereldrecord rijden, luidt de alom gehoorde voorspelling. De verwachting is dat dit seizoen op elk van de vijf afstanden bij de mannen en de vrouwen de wereldrecords zullen sneuvelen. Door de hoogte, 1.423 meter boven de zeespiegel, is de olympische piste de aangewezen plek.

Het aftellen tot aan de Winterspelen is woensdag echt begonnen. Toen was het honderd dagen tot de opening. Maar vanavond, wanneer de mannen en vrouwen in Groningen de 500 meter rijden en voor de mannen de titel op de vijf kilometer op het spel staat, lijkt Salt Lake City nog ver weg. Maar voor de sprinters neemt het olympische toernooi in het eerste weekeinde van december al vastere vormen aan als op de olympische baan in de Amerikaanse stad de wereldbekerwedstrijden op de 500 en de 1.000 meter op het programma staan.

De resultaten bij de NK afstanden hebben niet direct consequenties voor deelname aan de Spelen. De schaatsers die op basis van hun prestaties in het vorig seizoen nog niet rechtstreeks zijn aangewezen voor de eerste wereldbekerwedstrijden, onder wie Rintje Ritsma, Ids Postma en Annamarie Thomas, kunnen in Groningen deelname aan die wedstrijden afdwingen.

De allrounders kunnen voor het eerst in Berlijn hun krachten meten met de buitenlandse concurrentie, bij de wereldbekerwedstrijden op 10 en 11 november. Een week later doen zij dat in Innsbruck. Voor de sprinters is Salt Lake City de eerste serieuze test, op 1 en 2 december. De schaatsers beschouwen die wereldbekerwedstrijden als internationale trainingswedstrijden waarin ze het nodige wedstrijdritme kunnen opdoen tot aan de `Grote Finale' in februari.

Vroeger dan ooit staan de NK afstanden op het programma. Dat toernooi vormt de ouverture voor een schaatsseizoen dat bijna vijf maanden duurt. Het laatste grote toernooi is de WK allround, in maart in Heerenveen. Zoals gebruikelijk na de Winterspelen is dat WK mosterd na de maaltijd.

Spannender zal het er van 20 tot en met 23 december aan toe gaan in het vernieuwde Thialf-stadion in Heerenveen, dat ook een nieuwe ijsvloer heeft gekregen. De Friese schaatstempel is dan het toneel van het olympisch kwalificatietoernooi, een soort Olympische Spelen op Nederlandse schaal. In dat tijdbestek van vier dagen worden in Heerenveen de deelnamebewijzen voor de Winterspelen verdeeld. Voor eigen publiek zal bijvoorbeeld Ritsma tot het uiterste moeten gaan om zich te plaatsen voor zijn vierde Winterspelen. In de VS wil hij op de 1.500 en de 5.000 meter aan de start verschijnen, maar de concurrentie op die afstanden is in eigen land zo groot, dat de kans bestaat dat de 31-jarige Fries in Salt Lake City ontbreekt. En dat hij geen gooi kan doen naar olympisch goud, de enige prijs die hij nooit heeft gewonnen.

,,Ik houd er geen rekening mee dat ik er straks bij de Spelen niet bij ben', zei Ritsma onlangs. ,,Maar ik weet dat het zou kunnen gebeuren.' Als hij zich niet voor de Spelen plaatst, gaat Ritsma als kopman van de TVM-ploeg ten minste een jaar door. ,,Ik kan nog wereldbekers winnen, nog persoonlijke records rijden, dus waarom zou ik stoppen. De rek is er nog lang niet uit.'

    • Ward op den Brouw