Pakistan zet drie nucleaire experts vast

Pakistan heeft de afgelopen week drie gepensioneerde nucleaire wetenschappers aangehouden voor ondervraging over mogelijke banden met Osama bin Laden in Afghanistan.

De arrestaties houden verband met Amerikaanse zorgen over een mogelijke connectie tussen het Pakistaanse nucleaire wapenprogramma en het Al Qaeda-netwerk.

Dat hebben woordvoerders van de Pakistaanse regering gisteren gezegd. Een woordvoerder van de Pakistaanse president, generaal Pervez Musharraf, weersprak echter met klem berichten in de Pakistaanse media dat de Amerikaanse veiligheidsdiensten FBI en CIA betrokken zijn geweest bij de ondervragingen.

Volgens The Pakistan Observer werden de drie wetenschappers, die werkten voor de Pakistaanse Atoom Energie Commissie (PAEC), op 23 oktober opgepakt. Een van hen, kernwapendeskundige Sultan Bashiruddin Mahmood, zette na zijn loopbaan bij de PAEC een hulpverleningsorganisatie op die in Afghanistan actief is, met name in de buurt van het Talibaan-bolwerk Kandahar.

Britse en Amerikaanse inlichtingendiensten spraken eerder het vermoeden uit dat er een direct verband bestaat tussen Mahmoods organisatie en Al Qaeda. Mahmood, die vlak na Pakistans kernproeven in 1998 met pensioen ging, zou sympathieën hebben voor militante moslimgroeperingen en bezig zijn een nucleair programma op te zetten voor Osama bin Laden.

Pakistaanse overheidsfunctionarissen hebben gezegd dat de regering meer wil weten over een aantal reizen van Mahmood naar Afghanistan. Over de ondervraging van de andere twee wetenschappers, Mirza Yusuf Baig en Abdul Majeed, is niets bekendgemaakt.

Volgens Westerse inlichtingendiensten heeft Osama bin Laden sinds de Pakistaanse kernproeven tevergeefs geprobeerd splijtstoffen voor een nucleair wapen te krijgen. Musharraf heeft sinds de terroristische aanslagen in Amerika op 11 september verschillende keren ontkend dat terroristen of extremistische elementen binnen het leger de hand kunnen leggen op onderdelen van Pakistans nucleaire programma.

De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken, Powell, zei gisteren in Washington dat hij onlangs hierover heeft gesproken met Musharraf. ,,Hij is zich van het belang van de veiligheid van het nucleaire programma bewust'', aldus Powell.

In een brief aan president Musharraf schreven de vrouwen van de drie wetenschappers deze week dat Mahmood tijdens de ondervragingen een hartaanval had gekregen. De woordvoerder van de Pakistaanse inlichtingendienst ISI, Rashid Qureshi, erkende eergisteren dat Mahmood gezondheidsproblemen heeft, maar wilde niets kwijt over de ernst daarvan.