BT heeft bestuurder met daadkracht nodig

Sir Peter Bonfield was zo veelbelovend begonnen bij British Telecom (BT). Er werd gehoopt dat hij de bureaucratische cultuur zou kunnen wakker schudden. Helaas was zijn periode als uitvoerend directeur geen gelukkige. Hij werd al snel ingekapseld. Bovendien waagde BT zich onder zijn hoede aan een reeks internationale avonturen, die veel vergden van de balans.

Bonfield was niet als enige verantwoordelijk voor de problemen. Andere sleutelfiguren van de oude garde - Sir Iain Vallance, de vorige topman, en Robert Brace, de vroegere financiële directeur - trof soms meer blaam. Maar Bonfield was aansprakelijk.

BT is nu een flink eind op de weg terug. Na een claimemissie van 5,9 miljard pond sterling en een serie verkopen van bedrijfsonderdelen in de lente, is de balans weer in evenwicht. Concert, de verlieslijdende joint venture met AT&T voor diensten aan multinationale klanten, wordt gekortwiekt. MmO2, de divisie voor mobiele telefonie, wordt over drie weken afgestoten.

Het gevolg van dit alles is dat BT binnenkort weer zal zijn wat het was toen het in het midden van de jaren '80 werd geprivatiseerd: een nogal saai Brits nutsbedrijf met weinig groeimogelijkheden. Er is uiteraard wel het een en ander veranderd. BT heeft nu te maken met een sterke binnenlandse concurrentie, hoewel het knappen van de telecomzeepbel betekent dat nieuwkomers van de markt gedrukt worden. En het concern heeft nog steeds een paar lastige internationale aanhangsels.

Dit is niet helemaal het meest ideale moment om een nieuwe uitvoerend directeur te gaan zoeken. Maar Sir Christopher Bland, de recent aangetreden topman van BT, moet van de nood een deugd maken. Weliswaar zit er weinig groei in de voornaamste activiteiten, maar de operationele kosten kunnen nog steeds omlaag, evenals de kapitaaluitgaven. Daar ligt de uitdaging voor de nieuwe man of vrouw.

Hij of zij moet een doortastend bestuurder zijn die door de bureaucratie heen kan breken en het bedrijf winst kan laten maken. Als dat lukt, kan het concern ook weer meer schulden op zich nemen. Als het nieuwe BT zichzelf niet op deze manier gaat besturen, doet iemand anders het wel. Het is nog maar een paar maanden geleden dat twee beleggingsfondsen probeerden delen van het bedrijf over te nemen. Zij en anderen zitten nog op het vinkentouw.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld

    • Hugo Dixon