Verwarring inzet Britse troepen

De verwarring over inzet van Britse speciale eenheden in Afghanistan is verder toegenomen. Geoff Hoon, de minister van Defensie, bevestigde gistermiddag dat een groep parate mariniers bij nader inzien niet klaar is om ,,onmiddellijk' naar Afghanistan te gaan, zoals hij eerder had gezegd.

De Britse regering zegde vrijdag een eerste groep van tweehonderd mariniers toe. Maar hun commandant, brigade-generaal Roger Lane, zei zondag dat meer voorbereidingen nodig zijn en dat er nog te weinig inlichtingen zijn om hun missie nu zin te geven. Hoon onderschreef dat gisteren, maar ontkende dat politici en militairen ,,gemengde signalen' geven.

Lane's baas, schout-bij-nacht James Burnell-Nugent, deed er daarna nog een schepje bovenop door te zeggen dat het nog ,,niet duidelijk is óf de Britten wel een rol zullen spelen'.

,,Er is niets onvermijdelijks aan dit soort oorlogvoering', aldus de schout-bij-nacht. ,,Onvermijdelijkheid staat niet meer in het militaire woordenboek.'

Burnell-Nugent is de commandant van de Britse marine-eenheid die de afgelopen maand in de Golf bij Oman heeft geoefend. Aan die oefeningen deden 24.000 militairen mee, waaronder een mariniersbrigade van 1.300 man. Tweehonderd mariniers zouden met het helikopterschip HMS Fearless in de regio blijven voor operaties in Afghanistan. Zij hebben in elk geval nu eerst tien dagen vrij. De mariniers zijn getraind in het vechten onder winterse omstandigheden in de bergen en zouden moeten helpen bij de jacht op Osama bin Laden.

Doug Henderson, oud-staatssecretaris van Defensie, noemde hun beloofde inzet gisteren ,,een politiek gebaar'. Maar ,,de inlichtingen op de grond zijn zo dun dat er nu nog niets specifieks voor ze te doen is', aldus Henderson.

Naar verwachting zal premier Blair later vandaag het Britse volk vragen de actie in Afghanistan te blijven steunen, uit zorg over kritiek die in het Verenigd Koninkrijk bestaat op het schijnbaar gemis van een duidelijk aanvalsplan.