Israël trekt troepen terug uit Bethlehem

Onder zware Amerikaanse druk heeft Israël vannacht zijn troepen teruggetrokken uit de Palestijnse stad Bethlehem.

De terugtrekking, na een bezetting van tien dagen, ging door ondanks een Palestijnse aanslag in de Israëlische stad Hadera, waarbij vier Israëlische vrouwen werden gedood. Israëlische troepen zijn echter nog in vier andere Palestijnse steden gelegerd.

De Verenigde Staten, die door het Israëlisch-Palestijnse geweld worden gehinderd in hun inspanningen om hun antiterreurcoalitie bijeen te houden, hadden vrijdag Israël zover gekregen dat het met de terugtrekking uit Bethlehem instemde. Maar de regering van premier Sharon schortte de terugtrekking zaterdag op onder verwijzing naar Palestijns geweld.

Gisteren openden twee Palestijnen in de noordelijke stad Hadera het vuur op voorbijgangers en automobilisten, en doodden vier vrouwen voor de politie hen doodschoot.

De Palestijnse autoriteiten veroordeelden de aanslag, die door de extremistische Islamitische Jihad werd opgeëist. Het Israëlische leger op zijn beurt liet weten dat de daders deel uitmaakten van de Palestijnse veiligheidsdiensten en door de Islamitische Jihad waren ingehuurd. Elders werd een Israëlische militair gedood.

De stafchef van het Witte Huis, Andrew Card, drukte vervolgens zijn teleurstelling uit over de Palestijnse aanslagen. Voor de Amerikaanse televisie herhaalde hij niettemin de Amerikaanse oproep aan Jeruzalem zijn troepen uit autonoom Palestijns gebied terug te trekken.

De terugtrekking ging uiteindelijk door, aldus het leger, nadat Israëlische en Palestijnse commandanten het tijdens een ontmoeting eens waren geworden dat de Palestijnse autoriteiten voor rust zouden zorgen in Bethlehem en het naburige Beit Jalla.

Het leger versterkte intussen zijn posities bij Tulkarem en Jenin, twee van de Palestijnse steden die het nog bezet. De andere twee bezette steden zijn Qalqiliya en Ramallah. Minister van Defensie Benjamin Ben-Eliezer zei vanochtend dat de Israëlische troepen pas uit deze steden wordt teruggetrokken als de Palestijnen daadwerkelijk een einde maken aan alle geweld.

Premier Sharon zal mogelijk een afgesproken bezoek aan Washington, waar hij 11 november president Bush zou ontmoeten, uitstellen, aldus medewerkers.

Volgens Israëlische politieke commentatoren zou Sharon bijna zijn gedwongen om het leger uit alle autonome Palestijnse gebieden terug te trekken voorafgaand aan een ontmoeting met Bush.