Bescheidenheid is kracht Chievo

Met een zege op Torino heeft Chievo Verona zijn koppositie in de Serie A verstevigd. De voetballers van de club uit een wijk met 2.500 inwoners hebben een marktwaarde van zeven miljoen euro, een kwart van wat Lazio voor Jaap Stam betaalde. ,,Chievo leeft in een unieke realiteit'', zegt de voorzitter.

Op een zondagavond in juni van dit jaar, nadat de Veronese club Chievo verrassend de promotie van de Serie B naar de Serie A had bereikt, maakte de Italiaanse bondscoach Giovanni Trapattoni in een tv-studio kennis met Luca Campedelli. ,,Gefeliciteerd met de promotie'', zei Trapattoni. ,,U bent perswoordvoerder van Chievo?'' Campedelli antwoordde in alle rust. ,,Nee, ik ben de voorzitter en eigenaar.''

Luca Campedelli is met zijn 33 jaar verreweg de jongste voorzitter in de Serie A. Hij is veel bescheidener dan zijn oudere collega's. De slungelige Campedelli presenteert zich steevast in een slecht zittend pak en het feit dat iedereen hem onderschat, vormt zijn geheime wapen. In 1992, na de plotse dood van zijn vader Luigi, kreeg hij de leiding over het familiebedrijf Paluani én over de bescheiden voetbalclub Chievo Verona. In enkele jaren tijd bouwde hij Paluani uit tot de vierde zoetwarenfabriek van Italië. ,,Een omzet van veertig miljoen euro en vijftig werknemers in vaste dienst. En in de periodes rond kerst en Pasen, wanneer alle ovens branden, hebben we zeshonderd man aan de slag'', legt Campedelli uit.

Met Chievo Verona bereikte de jonge president nóg indrukwekkender resultaten. In 1994 promoveerde de club aan de hand van de latere trainer van Fiorentina en Parma, Alberto Malesani, naar de Serie B. ,,Toen Malesani het contract ondertekende, zei ik tegen hem: als het slecht gaat, kun je altijd bij ons als banketbakker aan het werk'', herinnert Campedelli zich. In de daaropvolgende jaren werd er zorgvuldig gebouwd aan het team en aan een degelijke cluborganisatie. Chievo groeide geleidelijk en eind vorig seizoen behaalde de wijkvereniging, met Luigi Del Neri als coach, het door alle experts onmogelijk geachte doel: promotie naar de hoogste afdeling van het Italiaanse profvoetbal.

Er bleek nog voldoende ruimte voor nieuwe verrassingen. Aan het begin van de competitie werd debutant Chievo als een gegarandeerde degradatiekandidaat bestempeld. Maar na acht speeldagen gaat de club fier aan kop in de Serie A. Terwijl Juventus, Inter en AC Milan honderden miljoenen euro's uitgaven om zich te versterken, stak Chievo amper tweeëneenhalf miljoen euro in nieuwe spelers. Campedelli is voor de hele selectie en de technische staf twaalf miljoen euro bruto per jaar kwijt, twee miljoen minder dan het bruto-jaarsalaris van AS Roma-spits Gabriel Batistuta. En de marktwaarde van alle Chievo-spelers bij elkaar bedraagt 7 miljoen euro, een kwart van wat Lazio Roma bijvoorbeeld voor Jaap Stam neertelde.

,,We hebben een te verwaarlozen eigen vermogen vergeleken met andere clubs'', zegt Campedelli. ,,Maar Chievo leeft in een unieke realiteit. Ons meest dierbare patrimonium is het publiek. Bij een thuiswedstrijd komen ruim tienduizend mensen kijken, vier keer zoveel als de wijk Chievo aan inwoners telt. We trekken hele families naar het stadion. Moeders met kinderen in de Curva Sud, ons supportersvak.''

Campedelli heeft een paar duidelijke stelregels bij het leiden van zijn club. In de eerste plaats volgt hij trouw het motto van zijn vader. ,,We zijn een boekhoudersgeslacht. Vader zei altijd: beide benen op de grond en als je zo nodig moet vliegen, houd het dan laag.'' Vervolgens verwijst de voorzitter naar het symbool van de ladder in het oorspronkelijke clubwapen. De veertiende-eeuwse Veronese heerser en legeraanvoerder Cangrande della Scala voerde dezelfde viertrapsladder in zijn banier. Volgens Campedelli is de les van de door Dante, Petrarca en Boccaccio bezongen Cangrande della Scala een dubbele. Onderschatting aan de kant van de tegenstander en het verrassingselement waren beslissend voor zijn vele stadsveroveringen. Uiteindelijk werd Cangrande het slachtoffer van zijn eigen overwinningsroes. Dit laatste, is de stellige overtuiging van Campedelli, zal Chievo Verona niet gebeuren.

,,We moeten onze bescheidenheid als ploeg niet verliezen. Dat is juist onze kracht'', beaamt trainer Luigi Del Neri. ,,Ik houd de spelers altijd voor dat ze zich niet gek moeten laten maken door wat de nationale en inmiddels ook internationale pers over ons schrijft. Natuurlijk genieten we van dit moment, maar overdreven euforie is verboden.'' Del Neri ergert zich zelfs wanneer de media in superlatieven over Chievo oordelen. ,,Chievo als een droomploeg, een wonder, een sprookje. Allemaal onzin'', moppert hij. ,,Het verhaal van onze club moet met eerlijkheid worden verteld. Er bestaat geen Chievo-model dat te imiteren zou zijn. Chievo is eenmalig, onnavolgbaar. Dankzij onze kleine dimensies hebben we rustig kunnen werken aan een serieus project. Er is geen toverstaf aan te pas gekomen.''

Ook de Braziliaanse rechtshalf van Chievo, Eriberto Da Conceicao, trekt vaak zijn wenkbrauwen op bij het lezen van de krantencommentaren. ,,Laatst werd beweerd dat ik minstens zo goed ben als David Beckham. Dat zegt meer over de pers dan over mij. Laten we alsjeblieft serieus blijven'', zegt Eriberto. Eugenio Corini, Chievo's spelmaker, zegt de grote aandacht van de media helemaal niet erg te vinden. Volgens hem kunnen de schijnwerpers zelfs een extra stimulans zijn. ,,Een onbeduidend wijkclubje dat de les leest aan de grote namen van de Serie A, is iets wat tot nadenken stemt'', zegt Corini. ,,De enorme belangstelling van de media is begrijpelijk en terecht.''

Iedereen is op zoek naar hét geheim van de resultaten van Chievo Verona. Maar volgens Eugenio Corini bestaan er minstens drie geheimen: de voorzitter, de coach en de conditietrainer. ,,Campedelli houdt de balans goed in de gaten en heeft durven mikken op een combinatie van jeugdspelers en door de andere clubs als verloren beschouwde talenten. Vervolgens heeft Del Neri de ploeg als een soort Lego-doos blokje voor blokje opgebouwd. En de fysieke preparateur, Ugo Maranza, heeft ons afgelopen zomer dagelijks kilometers door de dennenbossen laten hollen. Geen ander team in de Serie A heeft zo veel uithoudingsvermogen als Chievo.''

Luigi Del Neri is het ermee eens dat het succes van zijn ploeg voor een groot deel is toe te schrijven aan de ijzersterke fysieke conditie. ,,We besteden veel aandacht aan de acceleratie. Ik wil dat de spelers als een katapult in de aanval gaan. Maar tegelijkertijd moet de ploeg niet te veel energie verspillen. Het gaat om intelligent hollen. Michel Platini zei: de bal moet zweten, niet de spelers. Die luxe kunnen we ons helaas niet veroorloven. Ik ben tevreden met een gelijke verdeling van de inspanning. De ene helft van het werk doet de bal, de andere helft de spelers.''

Del Neri noemt zichzelf een ,,trouwe adept van het 4-4-2-systeem''. Al zijn ploegen, in welke categorie van het Italiaanse voetbal dan ook, hebben altijd zo gespeeld. Zijn idool is Arrigo Sacchi, de coach van het grote AC Milan van eind jaren tachtig en begin jaren negentig. ,,Dat was een perfect geolied team. Kort op elkaar spelende linies, snelle acties over de vleugels en natuurlijk de buitenspelval. Een vergelijking maken tussen onze ploeg en het AC Milan van toen is belachelijk. Maar met de buitenspelval kan Chievo goed uit de voeten. Het gebeurt geregeld dat de tegenstander er vijftien keer in een wedstrijd intrapt.''

Hoe lang zal Chievo Verona zijn verbluffend hoge niveau weten te handhaven? ,,Er komen geheid mindere tijden'', meent Del Neri. ,,Maar intussen hebben we een aardige wintervoorraad aan punten opgebouwd. Aan het begin van het seizoen zei ik: als het ons lukt om in de Serie A te blijven, dan hebben we onze eigen landstitel gewonnen. Daar blijf ik bij.''

Voorzitter Campedelli zegt het in drogere bewoordingen. ,,Ons minimumdoel is het vermijden van degradatie. Maximumdoelen, daar doen we niet aan. Die zijn onrealistisch.'' Inderdaad, Campedelli komt uit een geslacht van nuchtere boekhouders, niet van onverschrokken legeraanvoerders.