ZELFSTANDIGE ROBOT MOET PER UUR HONDERD NAAKTSLAKKEN VANGEN

Britse onderzoekers werken aan een volledig zelfstandig opererende robot die naaktslakken vangt in graanvelden. Zijn energie haalt de robot, `slugbot' gedoopt, uit de gevangen slakken. Slugbot, een project van de university of West-England in Bristol, bestaat uit een wagen met een anderhalf meter lange grijparm. Met camera's en beeldherkennende software herkent de robot de slakken, die 's nachts in het licht van een rode lamp goed afsteken tegen de achtergrond van aarde en planten. De arm plukt de slakken van de grond en deponeert ze in een beker, waar ze bewaard worden tot de volgende ochtend, als de slakken minder actief worden.

Tot zover werkt de robot, meldt onderzoeker dr. Ian Kelly, al heeft de slakkengrijper aan het eind van de arm moeite om de slakken beet te grijpen als de ondergrond niet vlak is. Een nieuw model grijper, in wezen een slakkendoorborende spijker, moet hier verandering in brengen.

Het plan is om na de jacht de verzamelde slakken te gebruiken als brandstof in een laadstation. Met microbiële brandstofcellen, een soort batterijen met een compartiment waarin bacteriën organische koolhydraten oxideren, doet een chemisch partnerinstituut ervaring op. De aanpassing van deze techniek voor de slakken zal geen moeilijkheden opleveren, hopen de onderzoekers, omdat de slak veel volume heeft en geen harde skeletdelen bevat.

Voor zijn oriëntatie gebruikt Slugbot sensoren die obstakels kunnen voelen, en GPS zodat eerder bezochte gebieden vermeden kunnen worden. Ook kan de robot zo collega-robots omzeilen en het laadstation terugvinden. Een centraal station om meer robots te coördineren moet nog ontworpen worden.

Slugbot zou volgens Kelly honderd slakken per uur moeten kunnen vangen in een akker voor winterkoren. De jonge planten kunnen schade lijden van de weekdieren Deroceras reticulatum, Arion ater ater en Arion ater rufus, waarvan er tot tweehonderd op een vierkante meter kunnen zitten. Gewoonlijk worden die met bestrijdingsmiddelen verdelgd. Een agrarisch onderzoeksinstituut is ook betrokken bij het onderzoek, maar eventuele commerciële productie zal nog zeker zes jaar op zich laten wachten, zegt Kelly.

Het doel van het robotonderzoek is dan ook niet zozeer de slakkenbestrijding zelf, maar het bouwen van een volledig autonome robot, die voor energie en informatie niet afhankelijk is van menselijke inbreng. Jagen op slakken en ze vervolgens opstoken leek de Britten een haalbare kaart voor zo'n robot. Slakken, aldus Kelly, vereisen geen snelle achtervolging.