VS krijgen militaire hulp van Europa

Britse grondtroepen gaan deelnemen aan de Amerikaans-Britse campagne in Afghanistan. De Britse minister Adam Ingram van de Strijdkrachten kondigde vanmiddag in het parlement aan dat 200 commando's van de Britse marine aan boord zullen gaan van het marineschip HMS Fearless ,,als een leidend element'' van een onmiddellijk beschikbare troepenmacht om deel te nemen aan grondoperaties in Afghanistan. Nog eens 400 commando's worden in hoogste staat van paraatheid achter de hand gehouden in Groot-Brittannië.

De toegezegde troepen bevinden zich al in de regio. Een mariniersbrigade van zo'n 1.300 man maakt deel uit van het Britse contingent van in totaal 22.500 soldaten en zeelieden die in Oman de afgelopen maand hebben geoefend.

Speciale eenheden van het Britse leger, waaronder leden van de eliteregimenten Special Air Service (SAS) en Special Boat Service (SBS), zouden deels al in Afghanistan actief zijn. De mariniers zijn gespecialiseerd in operaties in de bergen en onder moeilijke klimatologische omstandigheden. De Britse bijdrage kwam tot stand na overleg met het Pentagon en in samenspraak met de Franse en Duitse regeringen, vorige week tijdens de Europese minitop van de `grote drie' in Gent.

Analisten zien voorlopig twee rollen weggelegd voor de Britse Royal Marine Commandos. Ten eerste korte `hit-and-run-acties', zoals de luchtlanding van Amerikaanse Rangers nabij Kandahar afgelopen weekeinde die bedoeld was om sleutelfiguren op te pakken, inlichtingen te verzamelen en vernielingen uit te voeren. En ten tweede het vestigen en beveiligen van een basis in vijandig terrein. Van daaruit kunnen zij en andere troepen dan operaties uitvoeren, bijvoorbeeld met helicopters. Zo'n vooruitgeschoven fire base geeft de mogelijkheid meer gevechtsmissies uit te voeren.

De Britse regering doet geen mededelingen over omvang en aard van de bijdrage door de SAS en de SBS. De SAS heeft al twintig jaar ervaring in Afghanistan, onder meer bij de opleiding van mudjahedeen na de Sovjet-inval van 1979. Aangenomen wordt dat enkele tientallen SAS'ers sinds kort na 11 september inlichtingen verzamelen in Afghanistan over van sleutelfiguren, onder wie Osama bin Laden.

De Franse president Chirac heeft gisteren gezegd dat Frankrijk ,,nieuwe middelen van de marine en van vooral de luchtmacht'' heeft ingezet in de strijd tegen het terrorisme. Daarmee heeft zijn land volgens de president ,,zijn capaciteit voor het vergaren van inlichtingen'' ten behoeve van de Amerikanen ,,sterk uitgebreid''.

Vorige week werd, aldus medewerkers van de president, in het oorlogsgebied het Franse spionagevliegtuig C160 Gabriel ingezet. Andere verkenningsvliegtuigen, begeleid door toestellen die deze in de lucht bijtanken, zijn gestuurd naar ,,een moslim-land'' dat verzocht heeft niet met name genoemd te worden. Het zou om twee Mirages IVP gaan, die mogelijk van een basis in een Golfstaat gebruik maken.

Een hoge militair suggereerde deze week dat de Franse spionagediensten niet zozeer in Afghanistan actief zijn alswel in Soedan en Jemen en andere landen in de regio met sterk islamitisch-fundamentalistische stromingen. Het met electronische afluisterapparatuur (`grote oren') uitgeruste schip Bougainville van de Franse marine heeft zich in de Indische Oceaan gevoegd bij de al eerder ingezette Courbet en het olievoorraadschip Var.

Over het inzetten van Franse manschappen deed president Chirac geen mededelingen. Wel onderstreepte hij dat Frankrijk zich ,,in principe beschikbaar houdt om deel te nemen aan speciale operaties'', maar hij voegde daaraan toe, dat nog geen enkele beslissing genoemen was.