Het prijsbeleid van de OPEC ligt in duigen

Tot nu toe houdt de oliemarkt zich goed aan het script. Elf jaar geleden, nadat Irak Koeweit was binnengevallen, klom de prijs van een vat Brent-olie naar 41 dollar. Maar dat bedrag was een paar weken na afloop van Desert Storm alweer meer dan gehalveerd. Ook nu volgen de prijzen een soortgelijk pad. Na gepiekt te hebben op 31 dollar is de prijs van een vat Brent nu gezakt tot 20 dollar, het laagste niveau van de afgelopen twee jaar. Dat is een steuntje in de rug voor de wereldeconomie, maar het brengt de Organisatie van Olie Exporterende Landen (OPEC) in het nauw.

Het zorgvuldig gecultiveerde prijsbeleid van de OPEC ligt in duigen. Al langer dan een maand wordt de olie verhandeld beneden het door de OPEC beoogde prijsniveau van tussen de 22 en de 28 dollar. Sinds de terreuraanslagen van 11 september heeft het kartel twee kansen gehad om de productie te verminderen, maar de internationale politiek heeft het daarvan weerhouden. Nu staat de OPEC voor een vertrouwd dilemma. Door een productiebeperking van nog eens 1 miljoen vaten per dag door te voeren gaan de prijzen wellicht tijdelijk omhoog. Maar dat betekent ook het inleveren van marktaandeel aan producenten als Rusland, die de kranen juist openzetten. Lagere prijzen zijn hoe dan ook het gevolg.

Toch hoeft dat geen ramp te zijn. De groei van de wereldeconomie liep ook vóór 11 september al terug, dus het doel dat de OPEC zichzelf had gesteld was waarschijnlijk onhaalbaar geworden. De huidige onrust biedt de groep van elf landen de mogelijkheid om zijn doelstellingen te herzien en zijn gezicht te redden. Een nieuwe marge voor de prijzen, van tussen de 18 en de 22 dollar bijvoorbeeld, kan geschraagd worden door een eind te maken aan het gesjoemel met de productiequota. En als dat niet helpt, kan de OPEC de automatische prijsstabilisatoren reactiveren, die voorzien in een productiebeperking van 0,5 miljoen vaten per dag als de prijzen te lang laag blijven.

De koersen moeten rekening houden met dit nieuwe prijsniveau. De markt heeft nooit echt geloofd dat de OPEC de olieprijs op 25 dollar zou houden. De huidige koersen, die volgens schattingen van Deutsche Bank uitgaan van een prijs van 20 dollar per vat, lijken ongeveer juist. Voorzichtige beleggers kunnen zich beter beperken tot bedrijven die nog grote bezuinigingsmogelijkheden hebben, zoals Eni en TotalFinaElf.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld