Een `keizer' van twaalf meter lang

Voor een reuzenkrokodil die 110 miljoen jaar geleden leefde gelden louter superlatieven: het dier was zeker twaalf meter lang, woog acht ton en had een bek met meer dan honderd krachtige tanden.

Een team van Amerikaanse en Afrikaanse paleontologen ontdekte vorig jaar in de El Rhaz-formatie in Niger een complete schedel en een groot aantal botten van deze reuzenkrokodil. De onderzoekers beschrijven hun vondst in het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science.

De eerste resten van deze krokodil werden al in 1964 gevonden door Franse geologen in de Ténéréwoestijn, eveneens in Niger. Zij doopten hem Sarcosuchus imperator, `keizer van de vleeskrokodillen'. Het reuzenreptiel was een rivierkrokodil. Uit de vorm van kaken en tanden wordt afgeleid het dier vissen, schildpadden en ook grote dinosaurussen heeft gegeten. De oogkassen zijn naar boven gericht, een aanwijzing dat het dier vanuit een hinderlaag in het water zijn prooien op de oever kon benaderen waarbij alleen de ogen boven het oppervlak uitstaken.

Het dier kon zo groot worden omdat het zijn hele leven bleef groeien. Uit de groeiringen van de schubben wordt afgeleid dat het wel zestig jaar oud kon worden. Aan het eind van zijn snuit had de krokodil een grote bult. Welke functie die had, is niet duidelijk.