Belofte Leipheimer aan zijde van Boogerd

Met het aantrekken van de Amerikaanse wielrenner Levi Leipheimer heeft de ploeg van Rabobank zich verzekerd van een potentiële winnaar van de Tour de France. Leipheimer heeft zich ten doel gesteld binnen enkele jaren een grote ronde te winnen. ,,Welke weet ik nog niet, maar natuurlijk is de Tour mijn ronde'', zei hij vlak voor het WK in Lissabon in een vraaggesprek met De Telegraaf.

De 28-jarige coureur van US Postal baarde dit seizoen opzien door bij zijn debuut in de Ronde van Spanje als derde te eindigen. Vervolgens werd de renner uit Montana bij het WK op de weg in Lissabon vierde op het onderdeel tijdrijden. Leipheimer, afkomstig uit Montana, had na de Vuelta enkele riante aanbiedingen op zak. Al enkele weken geleden moemde hij Rabobank ,,mijn ideale ploeg; een professioneel team met een perfecte organisatie''.

Enkele maanden geleden achtte ploegleider Theo de Rooy het nog ondenkbaar dat Rabobank een kanshebber voor de eindzege in de Tour zou aantrekken. Onbetaalbaar, zei hij destijds. Maar dat wil niet zeggen dat Rabobank plots meer financiële armslag heeft gekregen. De Rooy: ,,We hebben onderhandeld met Bradley McGee en Leon van Bon, maar die zijn allebei niet gekomen. Daarom hadden we nog wat geld over om Leipheimer aan te trekken.'' Dat Rabobank een klassementsrenner heeft aangetrokken, betekent ook niet dat de hele tourploeg rondom de Amerikaan wordt gebouwd. ,,Leipheimer weet bij welke ploeg hij komt'', reageert De Rooy. ,,We gaan niet op voorhand als één blok voor hem rijden. Daarmee zou je afbreuk doen aan de ploeg en geen respect tonen voor de prestaties van Wauters en Dekker. In de Tour willen we aanvallend en opportunistisch fietsen. Leipheimer is ook niet een van de Tourfavorieten, hij is een outsider.''

De renner, die Nederlandse leerde toen hij bij de huidige juniorencoach Egon van Kessel woonde, zal nog met de ploegleiders overleggen hoe hij het seizoen gaat indelen. In het voorjaar zal de Amerikaan in dienst rijden van de ploeg. ,,Daar is hij echt niet te beroerd voor'', zei De Rooy. De ploegleider opperde dat Leipheimer en Boogerd wellicht beiden deelnemen aan Giro en Tour. ,,Het is niet ondenkbaar dat Leipheimer in de Giro voor Boogerd werkt en dat in Frankrijk de rollen zijn omgedraaid.''

De voormalig helper van Lance Armstrong werd gezien als een goede tijdrijder en bewees dit jaar goed bergop te kunnen rijden. Na de Vuelta steeg zijn marktwaarde aanzienlijk. US Postal had geen geld meer om Leipheimer te behouden en moest hem noodgedwongen laten vertrekken.

De Fransman Richard Virenque heeft zijn contract met de Belgische wielerploeg Domo-Farm Frites met twee jaar verlengd. Manager Patrick Lefevere maakte het nieuws gisteren vlak voor de presentatie van de Tour de France 2002 bekend. De 31-jarige Virenque maakte 15 augustus zijn rentree na een schorsing van negen maanden wegens zijn aandeel in het dopingschandaal rond zijn oude ploeg Festina. Lefevere gaf hem drie maanden de kans bij Domo. Virenque beloonde het vertrouwen begin deze maand met een zege in de wereldbekerwedstrijd Parijs-Tours.