De zeezender die nooit versaagde

De tijd dat commerciële radiostations verboden waren en daarom uitzonden vanaf zee is voorbij. De zeezenders uit de jaren zestig en zeventig – denk aan Veronica, Radio Noordzee en Mi Amigo – zijn er al ruim twintig jaar geleden mee opgehouden. Alle zeezenders? Nee, één voormalige zeezender houdt hardnekkig stand en is al sinds 1964, weliswaar met vallen en opstaan, in de lucht.

Toegegeven, ze zitten niet meer op een schip, maar verder is nagenoeg niets veranderd aan Radio Caroline, de bekendste zeezender die Engeland ooit gehad heeft en die ook buiten de Britse eilanden een grote schare luisteraars aan zich wist te binden. Caroline heeft talloze zeepiraten zien gaan en komen – in de jaren tachtig deelde het nog een schip met de laatste Nederlandse zeeradio's – maar bleef zelf doorgaan.

Aan het avontuur ter zee kwam pas een einde toen het Caroline-schip in 1991 van zijn ankers sloeg en op een zandbank terecht kwam. Daar is het door een sleepboot vanaf gehaald en naar Dover gebracht. Inmiddels ligt het schip, dat nog altijd in handen is van de Caroline-organisatie, in een rivier bij het plaatsje Queensborough. Het wordt alleen nog gebruikt voor rondleidingen – een plaatselijke schipper brengt Caroline-fans voor vier pond heen en weer – en incidenteel voor revival-uitzendingen.

Caroline heeft tot nu toe zes keer een vergunning gekregen voor zo'n revival waarbij het telkens een maand lang legaal met laag vermogen mocht uitzenden ter herinnering aan de goeie ouwe Caroline-tijd. Deze uitzendingen, de eerste in 1992 en sindsdien ongeveer één per jaar, zijn volgens het station gebruikt om het saamhorigheidsgevoel onder de Caroline-medewerkers (allen vrijwilligers) en hun luisteraars in stand te houden. Daarnaast werd geld ingezameld voor het onderhoud van het schip én voor de financiering van de plannen om permanent terug te keren op de radio.

In 1999 is dat gelukt. Niet in de ether, maar vanuit de ruimte. Caroline zendt sindsdien uit via de Astra-satelliet, eerst analoog en sinds mei van dit jaar digitaal. De programma's van Caroline, die tegenwoordig gemaakt worden vanuit een studio in Maidstone bij Londen, zijn in een groot deel van Europa (Engeland, Ierland, Duitsland, Frankijk, Scandinavië en de Benelux) te ontvangen. Voorlopig zes uur per dag (in het weekend zestien uur per dag), omdat Caroline de 350.000 gulden per jaar die nodig zijn om 24 uur per dag satellietruimte te huren vooralsnog niet kan opbrengen.

Intussen zoekt Caroline naar andere, aanvullende distributiekanalen, om haar bereik te vergroten. Zo is het station 24 uur per dag te beluisteren op internet. Dankzij een samenwerkingsverband met een Amerikaanse kortegolfzender zendt Caroline ook een uur per dag uit in een deel van de Verenigde Staten. Op zaterdag- en zondagavond heeft Caroline onderdak gevonden bij het station Breeze FM, dat uitzendt voor de Franse en Italiaanse rivièra. Dat geeft een aantal uren de programma's van Caroline door en maakt zelf een aantal uren Engelstalige programma's onder de naam `Radio Caroline South'.

Maar het mooiste van alles: de Nederlandse tak van de Caroline Support Group – een groep Caroline-fans die contributie betalen om Caroline in de lucht te houden – is erin geslaagd Radio Caroline in Nederland op de kabel te krijgen. Kabelmaatschappij Essent geeft het signaal vanaf 1 januari 24 uur per dag door in Groningen, Drente, Twente en een deel van Friesland, bij elkaar goed voor ruim anderhalf miljoen kabelaansluitingen. 's Avonds en in het weekend worden de programma's uit Engeland doorgeplugd en op werkdagen overdag komen er Nederlandstalige en Engelstalige Caroline-programma's vanuit een studio in Harlingen. The legend lives on.

Radio Caroline is te beluisteren via www.radio-caroline.nl of via de Astra-satelliet op 11.876 GHZ.