Op volle zee kost een Snickers honderd dollar

De finish van de eerste etappe in de Ocean Race is voor de koplopers eindelijk binnen bereik. De achterhoede heeft nog vele dagen met tegenwind en honger voor de boeg.

Alleen de twee koplopers Amer Sports One, met de Nederlandse co-schipper Bouwe Bekking, en Illbruck hebben het dezer dagen in de eerste etappe van de Ocean Race naar hun zin. De goede wind blaast hen al bijna een week in een stevig tempo richting de finish in Kaapstad, waar zij donderdagochtend vroeg worden verwacht.

De overige zes boten bevinden zich in andere weersystemen met weinig kans op een inhaalactie, ook al schreef schipper Roy Heiner van de in vijfde positie gelegen Assa Abloy enkele dagen geleden nog optimistisch: ,,Al twee keer in deze etappe heeft een boot in de vijfde positie de leiding plotseling overgenomen.'' Maar sindsdien is zijn achterstand alleen maar opgelopen en neemt de kans op verrassingen met het uur af. De teleurstelling is groot voor Heiner en zijn team. Tot een week geleden hadden ze alle uitzicht op een goede klassering, zo niet de eerste plaats in deze etappe. Consequent lag de Assa Abloy in tweede of derde positie.

Na de verplichte te ronden eilanden voor de kust van Brazilië kwam een week geleden de cruciale beslissing. Het zuidelijk deel van de Altantische Oceaan lag open voor de kopgroep in de vloot van acht boten en de navigatoren en hun schippers stonden voor de ,,moeilijkste beslissing uit hun carriere''. Waar lag het zo verlangde weersysteem dat hen met de beste wind richting Kaapstad zou brengen?

Tot dan toe hadden de boten een nek-aan-nekrace gevaren; na drie weken op de oceaan kruisten ze herhaaldelijk voor elkaar langs, maar na het eiland dreef de vloot ver uit elkaar. Sommigen doken zuidwaarts, Heiner koos een oostelijke optie. Niet veel later belandde zijn boot in een onverwachte windstilte en, aldus Heiner, ,,gingen 24 dagen keihard werken in een dag verloren''.

Het was op dat punt dat de Amer Sports One van de `oude vos' Grant Dalton wel een gelukkige keuze maakte en onverhoeds uit vijfde naar de eerste positie zeilde, niet in de laatste plaats tot zijn eigen verbazing. ,,Ik ben net zo verrast als jullie'', meldde Dalton. ,,Maar ik klaag niet.''

Sindsdien vaart het team van Dalton (met de minste voorbereidingstijd) aan kop, op korte afstand gevolgd door het Duitse team Illbruck, de best voorbereide en meest `gelikte' campagne.

Het verschil tussen beide boten bedroeg vanochtend slechts tien mijl en ze hebben nog 450 mijl tot aan de finish te gaan.

De drie boten SEB, Djuice en de enige vrouwenboot Amer Sports Too in de achterhoede hebben nog zeker een week voor de boeg, waarin zij tegen de wind opboksend Kaapstad moeten bereiken. De etappe duurt al ruim een week langer dan verwacht en de teams zijn dan ook op rantsoen. Dat leidt tot stevige ruilhandel aan boord; de meeste geliefde reep is een

Snickers en heeft een `dekwaarde' van honderd dollar.

Weddenschappen over de verwachte aankomsttijd en speculaties over de ontwikkelingen in de wereld zijn ook geliefde gespreksonderwerpen, zo blijkt uit de dagelijkse emails.

De boten krijgen beperkt informatie door, ook omdat ze zuinig met de diesel moeten omspringen en niet alle communicatieapparatuur vlekkeloos werkt. Ook Heiner ondervindt daarvan hinder.

Het gebruik van Internet – voor het eerst toegestaan voor weersinformatie – heeft Heiner nog geen voordelen opgeleverd. ,,Wij hebben nog niet de tijd gehad om serieus naar andere websites te kijken. Wij stoppen nog steeds de meeste tijd en energie in het binnenkrijgen van de eigen informatie. Niet alle apparatuur werkt goed. De wedstrijd wordt steeds afhankelijker van het werken van systemen.''

Heiner blijft echter gefascineerd door de wedstrijd. ,,De koploper van nu is de achterligger van zeven dagen geleden. Zeker tot een week geleden voeren we al drie weken in het zicht van de anderen. Dat is erg spannend en roept bij mij de vraag op wat er zou gebeuren als er meer dan twintig boten aan dit evenement mee zouden doen. Voor mij de toekomst.''

Voorlopig echter is het zaak de boot in de best mogelijk positie af te meren in Kaapstad. Want, zoals schipper Gunnar Krantz schreef, die met zijn team SEB na een prachtige inhaalmanoeuvre eerder deze etappe zesde ligt: ,,Lang leve het puntensysteem. Nu zes punten kan over een paar maanden het verschil tussen winst of verlies zijn.'' Er volgen nog acht etappes, waarin alles mogelijk is. De volgende etappe naar Sydney start 11 november.