Voor veel geld graag een bal zoeken

Topgolfers, filmsterren en andere beroemdheden spelen mee in het Dunhill Links Championhip, een rijk gedoteerd toernooi in Schotland dat wordt geteisterd door de elementen.

Johann Rupert, hoogste baas bij Richemont, het moederbedrijf van Dunhill, neemt plaats in de persruimte. Persoonlijk komt hij zijn geplaagde toernooi verdedigen ten overstaan van Britse golfjournalisten die het evenement een farce noemen, een toernooi op de verkeerde plek, op het verkeerde tijdstip en met de verkeerde wedstrijdvorm. ,,Kunnen jullie morgen iets positiever schrijven'', vraagt Rupert. ,,Alle deelnemers hebben het goed naar hun zin. Niemand klaagt, alleen de pers. Als we dit slechte weer niet hadden gehad, zou alles anders zijn.''

Het doet bijna aandoenlijk aan, Rupert die de pers om steun vraagt voor zijn toernooi. De Britse golfpers lijkt gevoelig voor de woorden van de Zuid-Afrikaanse miljardair en golfliefhebber. Enige symphatie met Rupert is ook wel op zijn plaats. Naar schatting dertig miljoen gulden steekt hij in de eerste editie van het Dunhill Links Championship en alles zit tegen. Het toernooi dat gespeeld wordt op drie verschillende banen aan de Schotse oostkust – St. Andrews Old Course, Carnoustie en Kingsbarns – is al met een dag verlengd wegens mist en hevige regenval.

Als het weer het toelaat, komt er vandaag een einde aan een toernooi dat afwijkt van alle andere toernooien op het Europese wedstrijdcircuit. Honderdzesenvijftig professionals vormen in het Links Championship een team met een amateurgolfer, waaronder beroemdheden als Michael Douglas, Hugh Grant, Boris Becker en Marco van Basten. De professionals spelen voor een individuele score en er is een teamwedstrijd. Na drie ronden gingen de beste zestig professionals en de twintig beste teams door naar de slotronde.

Voor aanvang van het toernooi zorgde de toernooileiding voor commotie door de handicaps van 39 amateurs te verlagen naar aanleiding van hun spel in de oefenrondes. Prijsjesjagers die bewust een hogere handicap opgeven dan ze in werkelijkheid spelen, moesten worden geweerd. Volgens Tom Okker, een handicap-8 golfer die een team vormt met Maarten Lafeber, wordt er met twee maten gemeten. ,,Becker vertelde mij dat hij handicap-10 heeft. Hier speelt hij 12. De organisatie wil de echt grote namen er volgens mij graag tot de laatste dag bij hebben.''

De beroemdheden zijn op kosten van de sponsor naar Schotland gekomen, de minder bekende amateurgolfers moesten betalen om van de partij te mogen zijn. Jacques Muermans, vastgoedmagnaat te Roermond, had er vijfduizend pond (ruim 17,500 gulden) voor over om een team te vormen met Rolf Muntz. Hij klaagde de afgelopen dagen over vermoeidheid en een pijnlijke rug. Mist, slagregens, het is ook niet bepaald aangenaam. Maar ondanks het noodweer en het voortdurend uitstellen en afbreken van het spel, geniet de 61-jarige Limburger. ,,Voor een amateur is dit een geweldige ervaring. Ik speel hier, op het beroemde St. Andrews, wel mooi samen met de grote jongens.''

Of de professionals het net zo'n opwindende belevenis vinden is de vraag. Doorgaans spelen beroepsgolfers alleen in de zogenaamde Pro-Am op de woensdag voor een toernooi met amateurs, veelal sponsors en hun relaties. In het bos naar ballen zoeken, rondjes golf die ruim vijf uur duren, het is een publiek geheim dat de professionals de Pro-Am kunnen missen als kiespijn. Het Dunhill Links Championship is een Pro-Am van vier ronden en toch zijn de professionals, waaronder grote namen als Ernie Els en Colin Montgomerie, zonder morren van start gegaan.

De reden is duidelijk: geld. Het Dunhill Links Championship is na het Brits Open het hoogst gedoteerde toernooi in Europa met een prijzengeld van twaalf miljoen gulden. De winnaar incasseert bijna twee miljoen. De professional van het winnende team verdient ook nog eens 125.000 gulden. Voor zulke bedragen nemen de beroepsgolfers een hinderlijk in de weg lopende amateur op de koop toe.

In de weg lopen doet Marco van Basten niet. De handicap-4 golfer speelt aan de zijde van Patrick Sjöland. Op het eerste oog doet de sterk spelende Van Basten nauwelijks onder voor de Zweedse professional. De oud-spits van Oranje weet beter. ,,Als je het in voetbaltermen wilt vergelijken speel ik hoofdklasse amateurs en hij bij Ajax.'' Van Basten bekende voor zijn eerste afslag nerveuzer te zijn dan voor een Europa Cup-finale. ,,Golf is niet de sport die ik van nature in me heb. Ik voel me regelmatig onzeker op een golfbaan.'' Nog altijd speelt hij drie tot vier keer per week. ,,Ik wil golf onder controle krijgen. Als ik iets doe, word ik steeds fanatieker.''

Hoe mooi hij golf ook vindt, de plaats van voetbal kan het nooit innemen. ,,Ik golf puur voor mijn plezier. Ik ben een voetballer, dat zal altijd zo blijven.'' Van Basten laat doorschemeren een baan als voetbaltrainer in de toekomst niet uit te sluiten. ,,Ik heb lang bewust afstand genomen van voetbal. Sinds kort doet het me weer wat als ik naar een wedstrijd kijk. Ik heb nu een heerlijk, redelijk anoniem leven. Maar misschien krijg ik over een tijdje de behoefte om weer eens serieus aan het werk te gaan.''

Voor Van Basten, Muntz en Muermans Okker zat het toernooi er na drie ronden op. Okker had op de eerste dag nog wel voor een hoogtepunt gezorgd door een hole-in-one te slaan. In het individuele toernooi ging Lafeber met de hakken over de sloot wel door met een score van -1.

Aan de leiding gaan Paul Lawrie en Paul McGinley met -14. Ernie Els is derde met een slag achterstand. Zo kan het toernooi nog een boeiend slot krijgen. Wat er ook gebeurt, Johan Ruppert is vastbesloten het toernooi te laten uitgroeien tot een feest voor iedereen. ,,Ga er maar van uit dat het deelnemersveld volgend jaar nog mooier is dan dit jaar.'' Het duo Tiger Woods-Michael Jordan zal ongetwijfeld bovenaan Ruperts verlanglijstje staan.