Seattle in ban van japanse elvis

De revelatie van het Amerikaanse honkbal komt uit Japan. Ichiro Suzuki heeft in zijn debuutjaar in de Major League alle verwachtingen overtroffen. Hij kan zich onsterfelijk maken als hij zich deze week met de Seattle Mariners ten koste van de New York Yankees plaatst voor de World Series.

Toeristische oorden als Las Vegas, Disneyworld en de Rocky Mountains moeten sinds april van dit jaar concurreren met Safeco Field, thuishaven van honkbalclub Seattle Mariners. Duizenden Japanners maakten de afgelopen maanden alleen de oversteek naar de Verenigde Staten om hun nationale held Ichiro Suzuki aan het werk te zien. Seattle, waar dertien procent van de 560.000 inwoners van Aziatische afkomst is, is dit jaar in de ban van de Suzukimania.

Elke stap die het 28-jarige honkbalfenomeen zet wordt nauwkeurig in de gaten gehouden door een Japans persleger dat gedurende het honkbalseizoen constant uit zo'n vijftig journalisten bestaat. Suzuki probeert zich zoveel mogelijk afzijdig te houden van de media, maar ondanks dat is bijna alles wat de rechtsvelder doet of nalaat voorpaginanieuws in zijn geboorteland. De thuiswedstrijden van de Mariners worden in Japan dit seizoen steevast door miljoenen mensen live op televisie bekeken.

In de fanshop van de Mariners zijn de Ichiro-shirts met nummer 51 achterop (kosten 280 gulden) bijna niet aan te slepen. De zogenoemde Ichiro-roll heeft inmiddels andere honkbalsnacks naar de achtergrond verdrongen.

Zonder dat Suzuki ook maar een bal geslagen had wist Hiroshi Yamauchi, de Japanse eigenaar van de Mariners en tevens president van Nintendo, dat hij de investering van circa 65 miljoen gulden in Suzuki vele malen terug zou gaan verdienen. De Seattle Mariners volgden Suzuki al jaren nauwgezet. In 1999 deed de beste honkballer van Japan al eens mee aan de zogenoemde spring training, die altijd in de voorbereiding op een nieuw seizoen in de warme zuidelijke staten wordt afgewerkt. Toen eind vorig jaar duidelijk werd dat sterspeler Alex Rodriguez de club zou verlaten, besloot de leiding van de Mariners de onderhandelingen met de Japanse club Orix Blue Wave uit Kobe te openen.

Voor een bedrag van ruim 31 miljoen gulden verwierf de club uit de Amerikaanse Major League dertig dagen het recht om met Suzuki te onderhandelen. Daarmee troefden de Mariners zo'n vijftien andere clubs af. Suzuki tekende uiteindelijk een driejarig contract met de garantie dat hij in totaal 34 miljoen gulden zou gaan verdienen. Suzuki werd weliswaar als een grote speler binnengehaald, maar vrijwel niemand verwachtte dat hij daadwerkelijk in staat zou zijn om de afgelopen jaren uit Seattle vertrokken supersterren als Randy Johnson, Ken Griffey Jr. en Rodriguez te doen vergeten.

Maar sinds de Japanner op 2 april zijn debuut maakte in de Major League twijfelt niemand meer aan de uitzonderlijke kwaliteiten van de speler die met links slaat en met rechts gooit. Met maar liefst 116 gewonnen wedstrijden – een evenaring van een 95 jaar oud record – leidde de Japanner de Mariners naar de play-offs.

Suzuki werd niet alleen rookie of the year (beste debutant), hij werd ook gekozen in het All-star team (met miljoenen stemmen meer dan de overige spelers omdat voor het eerst ook in Japan meegestemd mocht worden) en de verrevelder eindigde de reguliere competitie als beste slagman van de American League. Volgens de traditionele regels doet hij bij het slaan vrijwel alles verkeerd. Hij staat niet in balans, hij beweegt met zijn voeten en leunt te veel naar voren. Maar het werkt wel. Suzuki sloeg maar liefst 242 hits in de American League, een aantal dat al 71 jaar door niemand meer was gehaald. In Japan beschouwden ze hem al jaren als godenzoon, in de Verenigde Staten is hij uitgegroeid tot de revelatie van het jaar.

Suzuki werd vandaag precies 28 jaar geleden geboren in het Japanse plaatsje Kasugai. Al snel bleek dat de kleine Suzuki sportief talent had. Op de middelbare school was hij niet alleen de beste honkballer, maar bleek hij ook de snelste van alle leerlingen op de honderd en tweehonderd meter sprint.

De Orix Blue Wave boden Suzuki op zijn achttiende jaar zijn eerste contract aan als professioneel honkballer. In zijn eerste jaar speelde hij 58 wedstrijden in het op een na hoogste team van de club alvorens hij in 1992 zijn debuut maakte in de Pacific League, de hoogste professionele divisie in Japan. Twee jaar later werd hij al uitgeroepen tot meest waardevolle speler van de Pacific League. Ook eindigde hij dat seizoen als beste slagman. Een titel die de honkballer uiteindelijk zeven keer in Japan op zijn naam zou schrijven.

De Orix Blue Wave hadden in het land waar honkbal de populairste sport is, met Suzuki goud in handen. Ze haalden de `Elvis van Japan' al na een paar jaar over om niet langer zijn achternaam `Suzuki' te gebruiken, maar in plaats daarvan zijn voornaam `Ichiro' op zijn shirt te zetten. In Japan honkballen namelijk nog tientallen andere Suzuki's.

De hoogste bazen van de Amerikaanse Major League gingen er aan het begin van dit seizoen mee akkoord dat de nieuwe aanwinst van de Mariners als enige speler in het professionele honkbal met zijn voornaam op zijn shirt zou lopen. Als `Ichiro' is hij inmiddels uitgegroeid tot de bekendste man van Japan, voor keizer Akihito.

Bij zijn aankomst in Seattle liet de honkballer afgelopen winter via zijn vertaler weten blij te zijn dat hij in de Verenigde Staten eindelijk weer eens over straat kon lopen. In Japan was het voor Suzuki de laatste jaren vrijwel onmogelijk geweest om zich in het openbaar te vertonen. Vorig jaar moest hij met de Japanse televisiester Yukimo Fukishima naar Los Angeles vluchten om daar in alle rust in het huwelijk te kunnen treden.

Toen zijn nieuwe ploeggenoot Al Martin hem aan het begin van het seizoen vroeg met wie zijn populariteit in Japan te vergelijken was, antwoordde Suzuki koeltjes: ,,Met die van Michael Jordan.'' Zijn eerste trainingen bij Seattle werden gade geslagen door honderden landgenoten. Bij de thuiswedstrijden van de Mariners in Safeco Field zijn de duizenden Japanners met hun vlaggen al niet meer weg te denken. De nummer 51 van de Mariners is de eerste Japanner die in de geschiedenis van de Major League als veldspeler actief is. Inmiddels heeft verrevelder Tsuyoshi Shinjo van de New York Mets zijn voorbeeld gevolgd.

Wel maakten in het verleden enkele werpers uit Japan naam in de Major League. De San Francisco Giants hadden in 1964 de primeur toen ze werper Masanori Murakami contracteerden. Het duurde daarna 31 jaar voordat Hideo Nomo naar de Los Angeles Dodgers vertrok. De Mariners trokken vorig jaar Suzuki's landgenoot Kazuhiro Sasaki aan. De werper kende een uitstekend debuutjaar en werd in 2000 gekroond tot rookie of the year. Eén van de vele titels die Suzuki dit jaar op zijn naam schreef. Maar de Japanner die al zijn landgenoten inmiddels heeft overtroffen zou graag al zijn records en uitverkiezingen inruilen voor het landskampioenschap, in de Verenigde Staten de World Series genoemd.

Suzuki is met de Seatlle Mariners in de finale van de American League nog in een strijd verwikkeld met de titelverdediger New York Yankees. De Mariners verloren afgelopen nacht het vierde duel in de best of seven met 3-1 in het Yankee Stadium in New York. Als de Mariners vanavond opnieuw verliezen is de Suzukimania voor dit seizoen voorbij.