Troosthonden in New York

Voor de opvang van familie en vrienden van slachtoffers van de aanslag op het World Trade Center in New York zijn speciale honden ingezet. Deze pet therapy dogs zijn geen reddingshonden, maar honden die mensen troosten die zielig zijn, bijvoorbeeld omdat iemand van wie ze veel houden er niet meer is.

Hannah, half yorkshire terrier, half golden retriever, is zo'n `troosthond'. Ze is tien maanden oud. Ze heeft een lekker zachte vacht. Ze vindt het fijn als je haar onder de bek kriebelt. Ze draagt een bordje om haar nek: VRIJWILLIGER.

Ed, haar baasje, laat haar uit voor het opvangcentrum. Hij rent heel hard op en neer met Hannah aan de lijn naast zich. Als hij klaar is, hangt haar tong een eindje uit haar bek. Uit een plastic bordje drinkt ze water.

,,Hannah is lief tegen iedereen'', zegt Ed. ,,Of nee, toch niet, er is één grote man daarbinnen die ze niet leuk vindt. Daar loopt ze met een boogje omheen. Dat mag eigenlijk niet, maar als het bij die ene blijft vind ik het niet erg.''

Hannah is niet opgeleid als troosthond, zoals de dertig honden van het Rode Kruis, die ook werken bij het opvangcentrum (die dragen rode hesjes). ,,Ze heeft geen diploma'', zegt Ed. ,,Ze is een natuurtalent.''

Troosthonden moeten altijd lief zijn. Want de mensen die ze troosten hebben veel liefde nodig. Die mensen zijn vaak hardstikke moe, van het huilen. Of omdat ze niet kunnen slapen. Ze denken de hele tijd maar aan wat er gebeurd is. Dan is het een heerlijke afleiding om zo'n lieve hond om je heen te hebben. Om mee te spelen of gewoon te aaien.

Er zijn ook mensen die pijn hebben en toch niet kunnen huilen. Die hebben veel aan een troosthond. Als ze er een zien beginnen de tranen te rollen.

,,Honden roepen pure gevoelens op'', zegt Ed. ,,Je hoeft niet met ze te praten of dingen uit te leggen. Ze begrijpen alles.'' Of niets natuurlijk, maar dat maakt dus niet zoveel uit.

Niet alle honden zijn troosthonden. Troosthonden moeten een goed, betrouwbaar, rustig karakter hebben. En ze vinden het leuk om met mensen samen te zijn. Honden die alleen met elkaar willen spelen, zijn niet geschikt.

Troosthonden gedragen zich netjes. Een hond die heel erg springerig is en iemand meteen een lik over zijn wang geeft, is te druk. Sommige mensen schrikken daar van.

De honden moeten ook tegen een stootje kunnen. Het komt wel eens voor dat iemand ineens gemeen doet tegen de hond soms zonder het te weten. Dan moet de hond toch lief blijven. Dat is zijn werk.

Je hebt honden die goed luisteren naar hun baas, en allerlei kunstjes doen, maar slecht kunnen troosten. Het is wel eens moeilijk om dat aan hun baasjes duidelijk te maken, want die denken dat hun hond alles kan.

In Amerika worden troosthonden gebruikt in ziekenhuizen, verpleegtehuizen, psychiatrische inrichtingen, weeshuizen en gevangenissen. Soms komen ze bij iemand thuis die de liefde van een hond nodig heeft.

Kunnen katten ook troost geven? Ja hoor. Sommige mensen hebben meer met katten dan met honden. Het New-Yorkse opvangcentrum heeft er ook een. Hannah moest er wel even aan wennen.